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Siria: la batalla por Idlib es crucial

Mientras que Turquía tiene la mira puesta en usar la provincia para volver a dibujar el mapa de Siria, el régimen está decidido a retomar la fortaleza rebelde.

Desde hace semanas, el último bastión rebelde en Siria ha estado anticipando un ataque inevitable.

Desde que el régimen de Assad retomó a Ghouta y la provincia sureña de Deraa, Idlib, en el noroeste del país, ha estado esperando un ataque. A fines de julio Bashar Al Assad fue explícito: “Idlib es nuestro objetivo. Y no solo Idlib. Nos trasladaremos a todas estas regiones”. Por lo tanto, el ejército sirio ha estado tomando posiciones en las fronteras de la provincia.

Entonces, la semana pasada, parecía haber un indulto. El enviado sirio de Rusia, Alexander Lavrentiev, dijo que no había planes para un gran asalto a la provincia y que esperaba que la parte turca pudiera “manejarlo”.

Sin embargo, para los dos millones estimados que viven en Idlib, esas palabras proporcionaron escasa tranquilidad. Un día después de la declaración del enviado ruso un funcionario sirio dijo que la provincia sería devuelta al control del gobierno por la fuerza. La amenaza de la fuerza aún pende sobre la provincia, ya sea el espectro de la violencia generalizada en el terreno o los ataques aéreos de las fuerzas aéreas rusas y sirias. De una forma u otra, el asalto a Idlib está por venir.

Por ahora Turquía está tratando de evitar un ataque aéreo. Por primera vez en muchos meses Turquía está a la defensiva en Siria. Anteriormente, el país pudo imponer sus prioridades políticas en territorio sirio. Pero ahora Ankara se encuentra en una posición inusualmente débil.

Ante la posibilidad de un asalto prolongado a Idlib y potencialmente cientos de miles de refugiados sirios que crucen la frontera a su territorio, Turquía se está preparando para hacer el trabajo sucio de Damasco.

En una reunión en la ciudad rusa de Sochi la semana pasada, Ankara pareció haber acordado mantener la paz en toda la provincia, donde mantiene una presencia sustancial y donde tiene vínculos estrechos con el Ejército Sirio Libre (FSA). Mantener la paz significa mantener separadas las fuerzas del régimen, los grupos rebeldes y los militantes de Hayat Tahrir Al Sham (HTS), un antiguo afiliado a Al Qaeda, mientras también se intenta eliminar los restos de ISIS. Si puede hacer eso, podría evitar la posibilidad de un asalto aéreo ruso y sirio.

Sin embargo, esa no es una tarea fácil. La retoma de Deraa desencadenó una guerra en Idlib entre los rebeldes de la FSA, HTS e ISIS. En las últimas semanas, cuando se hizo evidente que el régimen dirigiría su atención a Idlib, los grupos se han estado atacando unos a otros y realizando asesinatos gráficos, despejando el campo para lo que venga después. Turquía ahora está en el medio, consciente de que si no puede mantener la paz, le dará al régimen un pretexto para atacar y recuperar la provincia.

Esta es una posición letal para Ankara, pero se ha visto forzada a ello porque, paradójicamente, mantener su control sobre la provincia de Idlib es la única manera de alejarse de la guerra siria.

Si Turquía puede mantener su influencia en la provincia e instituir alguna forma de fronteras de facto, eso podría crear las condiciones para que los refugiados sirios dentro de Turquía regresen al territorio sirio, pero aún bajo la protección turca. Ante el aumento de las tensiones en el país, Turquía preferiría que los refugiados regresaran. Es por eso que Ankara está presionando para una gran conferencia de seguridad que uniría a todos los grupos contrarios al régimen en Idlib bajo una fuerza militar dirigida por Turquía. Incluso se habla de una administración civil dentro de la provincia para mantener funcionando los servicios básicos.

Sin embargo, es precisamente esta hoja de ruta para resolver la crisis lo que hace casi inevitable que Idlib sea atacado.

La provincia de Idlib se extiende desde las afueras de Alepo hasta las montañas de Latakia. La carretera principal de Damasco a Alepo pasa por 100 km a través de ella. La reapertura de ese camino fue uno de los principales logros tangibles del proceso de Astana dirigido por Rusia. Permitir que Idlib permanezca fuera del control del régimen sería permitir que una mano turca -o peor, la de un grupo rebelde o militante- esté en la garganta de la carretera más importante del país.

Lo mismo se aplica a la base militar rusa de Khmeimim, cerca de la provincia de Latakia. Los rusos ya se han quejado de los ataques con drones contra la base de Idlib. Permitir a Turquía tan cerca de Khmeimim o de los alawitas en Latakia, el corazón del régimen de Assad, sería políticamente imprudente. Tanto Al Assad como Vladimir Putin saben cuán rápido las alianzas pueden convertirse en un complicado campo de batalla y ninguno de los dos puede tolerar el riesgo.

Un asalto a Idlib, entonces, es casi inevitable, ya sea en las próximas semanas o en algo más de tiempo.

Rusia siempre mantendrá la opción de retomar la provincia. Para el régimen, es esencial. El señor Al Assad tratará de recuperarlo, ya sea que lo haga en un asalto o mediante la eliminación gradual de partes de la provincia, reduciendo el espacio en el que pueden operar los turcos. Ese, de hecho, fue el razonamiento detrás del ataque químico contra Khan Sheikhoun el año pasado, que se encuentra en el extremo sur de la provincia.

Durante muchos años, Idlib fue utilizado como un refugio seguro para las fuerzas rebeldes del resto de Siria. Ahora está firmemente en la mira del régimen, una provincia crucial que impedirá que Turquía vuelva a dibujar el mapa de Siria. Ya sea que sea recuperada pieza por pieza o bombardeada desde los cielos, el régimen de Assad parece comprometido a retirar Idlib del control turco.

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