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Quién se enferma con coronavirus, quién no y por qué

A medida que el COVID-19 se extiende por todo el mundo, los datos sobre aquellos que se enfermaron han revelado patrones claros. Cuatro de cada cinco personas sufren solo síntomas leves. Muy pocos niños se enferman. La mayoría de los que se enferman gravemente son personas de la tercera edad o tienen una enfermedad subyacente.

Pero como con cualquier enfermedad hay valores atípicos, como los atletas jóvenes que sucumben o el recién nacido de Connecticut que murió de COVID-19 a pesar de que las infecciones son extremadamente raras en los niños pequeños.

Dichas experiencias apuntan a un misterio perdurable: cuando un virus ataca, ¿por qué algunas personas sanas son golpeadas mientras otras no?

“Puedes estar perfectamente sano y este virus puede matarte. No creo que nadie tenga una explicación”, dijo Paul F. Bates, profesor de microbiología en la Facultad de Medicina Perelman de la Universidad de Pensilvania.

El nuevo coronavirus llegó solo en diciembre. Antes de eso, nadie había sido infectado con él y el sistema inmunitario humano no estaba preparado para actuar en su contra. Pero algunas personas pueden desarrollar una respuesta inmune rápida produciendo rápidamente proteínas conocidas como anticuerpos, diseñadas para bloquear la entrada de este virus en particular en una célula.

“En algunas personas, estos anticuerpos se desarrollan más rápido que otros”, dijo Bates. “Creemos que eso influirá en si pueden combatir el virus o no. Para cualquier virus, realmente no sabemos por qué algunas personas desarrollan mejores respuestas que otras”.

El colega de Bates en la Universidad de Pennsylvania, el profesor de microbiología Dr. Ronald G. Collman, está investigando una posibilidad intrigante que podría explicar las respuestas dispares al virus: las diferencias en el microbioma respiratorio, la colección de bacterias y hongos que naturalmente habitan las gargantas y narices de todas las personas. La composición de este microbioma es diferente en cada ser humano.

Collman ha comenzado a examinar muestras de pacientes con el COVID-19 para ver si hay algún patrón en sus microbiomas que pueda explicar la variabilidad en la gravedad del virus.

“Estamos interesados ​​en la pregunta de si el microbioma puede influir en si las personas tienen una enfermedad leve o grave”, dijo. Collman también está analizando si los microbios que ingresan a los pulmones cuando las personas están enfermas afectan la gravedad de su enfermedad.

Los investigadores también especulan que la cantidad de partículas de virus que una persona toma de una sola vez también puede desempeñar un papel en la enfermedad de esa persona. Esta noción de “carga viral” se ha postulado para explicar la muerte de Li Wenliang, de 31 años, el médico chino que reconoció por primera vez que había surgido un nuevo virus, y es una razón por la cual los trabajadores de la salud con un equipo de protección inadecuado están especialmente preocupados.

Pero aún no hay datos firmes que respalden esta u otras explicaciones, advierte la Dra. Kathryn Stephenson, quien dirige ensayos clínicos en el Centro de Investigación de Virología y Vacunas en el Centro Médico Beth Israel Deaconess en Boston. “Casi todo es especulación en este momento”, dijo Stephenson. “Es nuestra mejor forma de pensar con los datos que tenemos”.

Stephenson tiene el presentimiento que toda la explicación se reducirá a los genes. Algunas personas pueden tener una predisposición genética para aumentar la respuesta inmune hiperactiva que ha sido el sello distintivo de la enfermedad grave COVID-19.

“Al final descubrimos que es genético”, dijo Stephenson. “Nacemos con pequeñas variaciones en nuestros genes y ahí puede estar la respuesta a nuestras preguntas”.

Sin embargo, tal especulación no proporciona ayuda para alguien como la joven Kara VanGuilder, una asistente administrativa en el Hospital Brigham and Women’s que no tiene contacto con pacientes.

VanGuilder dijo que comenzó a sentirse mal el 9 de marzo, antes de que COVID-19 dominara las noticias. Dos días después visitó un centro de atención urgente, que le diagnosticó una infección de las vías respiratorias superiores. Ese mismo día la Organización Mundial de la Salud declaró al COVID-19 como una una pandemia.

Su fiebre subió a 101°F  (38 °C) y le dolían los músculos, dijo. Comenzó a sentirse un poco mejor durante unos días, pero el 17 de marzo, de repente, se encontró temblando de fiebre y sacudida por el dolor.

Otro viaje a la atención de urgencia arrojó un diagnóstico de neumonía y una cita para una prueba por COVID-19.

Conduciendo al Brigham para la prueba el 20 de marzo, VanGuilder apenas podía ver a través del sudor que goteaba de su frente. Durante los días siguientes se quedó sola en su casa de Medford, acostada en la cama, demasiado débil incluso para sentarse y hablando frecuentemente con su médico de atención primaria. No tenía apetito y había perdido el sentido del olfato, un síntoma ocasional de COVID-19.

“Agua y oración, eso es todo lo que tenía”, dijo. “En la noche del 22 de marzo literalmente me arrodillé. No me considero una persona muy religiosa, pero me arrodillé y le pregunté a quien fuera que estuviera allí si me ayudaría”.

Ya sea a través de la intervención divina o no, VanGuilder no avanzó a la etapa más aterradora de la enfermedad.

Cuando el COVID-19 progresa los pulmones comienzan a ceder incapaces de tomar suficiente oxígeno. El paciente sentirá dolor o presión en el pecho, y lo más preocupante, falta de aliento. Ahí es cuando es hora de ir al hospital. 

Con la gripe, una neumonía bacteriana secundaria es a menudo lo que conduce a la hospitalización y la muerte. Pero el COVID-19 es diferente de la gripe. Los pulmones comienzan a fallar porque el sistema inmunitario del paciente se vuelve loco, lo que se conoce como síndrome de dificultad respiratoria aguda.

Stephenson lo llama “una enorme respuesta inflamatoria”. El cuerpo comienza a “enviar mensajes de alerta roja a todas partes”: enrutar las células de ataque a los pulmones, los músculos y los órganos.

Este fenómeno, conocido como “tormenta de citoquinas”, puede ocurrir en respuesta a otras infecciones, pero parece ser una característica clave en la letalidad de COVID-19 incluso entre los jóvenes.

Stephenson compara la condición de enviar mil ambulancias corriendo por una sola carretera. Es posible que cada ambulancia pueda ayudar por sí sola, pero con tantas a la vez “se ha obstruido toda la carretera y nadie puede llegar a su destino”. Al mismo tiempo, las “ambulancias” se dirigen a lugares donde no son necesarias, como el hígado y los riñones, “creando embotellamientos en todas partes”.

A medida que sus pulmones se debilitan, aproximadamente el 10 por ciento de las personas hospitalizadas necesitan un respirador, dijo Stephenson. Esto les da tiempo para desarrollar fuerza y ​​combatir la infección. Muchos se recuperan, en especial aquellos que no suelen morir por insuficiencia orgánica múltiple, dijo.

La gran mayoría de las personas que mueren por el COVID-19 son ancianos o tienen enfermedades subyacentes graves. Lo mismo ocurre con la mayoría de los hospitalizados. Las tasas estimadas de hospitalización aumentan con la edad más abruptamente a medida que envejece: del uno por ciento para las personas en sus 20 años, del 8.1 por ciento para las personas en sus 50, y del 18.4 por ciento para las personas mayores de 80.

Los datos hasta ahora muestran que alrededor de las tres cuartas partes de las personas hospitalizadas tienen una afección subyacente. El coronavirus es especialmente peligroso para las personas con diabetes, enfermedad pulmonar crónica o asma, afecciones cardíacas graves, afecciones que debilitan el sistema inmunitario, como el tratamiento del cáncer o el tabaquismo, la obesidad grave y la enfermedad renal.

Incluso entre aquellos sin tales condiciones, el riesgo de enfermedad grave aumenta con la edad porque el sistema inmunológico funciona con menos eficacia a medida que envejecemos.

Los informes noticiosos están repletos de historias de jóvenes que son víctimas del COVID- 19. La mayoría de los jóvenes sobreviven, pero una proporción significativa necesita atención hospitalaria lo suficiente como para agotar sus recursos propios.

Una revisión reciente de casos en los Estados Unidos encontró que entre 508 personas hospitalizadas con el COVID-19, una de cada cinco tenía entre 20 y 44 años.

Por lo tanto, las personas más jóvenes pueden enfermarse a veces severamente, a pesar de que tienen menos probabilidades de morir.

Los datos de Massachusetts muestran que el COVID-19 ataca a adultos de todas las edades, pero la muerte ocurre principalmente para los ancianos.

Al menos el 90 por ciento de las muertes de Massachusetts por el COVID-19 fueron en personas de 60 años o más. Solo tres de los que murieron tenían 30 años y se sabía que todos tenían condiciones preexistentes. Ningún paciente de COVID-19 menor de 30 años había muerto en ese estado hasta el domingo pasado.

Pero a pesar de estas marcadas diferencias de edad entre los que mueren, los adultos de cualquier edad están claramente en riesgo de enfermarse

“Creo que muchos jóvenes realmente no se están tomando esto en serio”, dijo VanGuilder.

Síntomas del coronavirus: fiebre, tos, falta de aliento.