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Por quién doblan las campanas del clima

A las personas que viven en zonas templadas de todo el Norte Global les gustaría pensar que un planeta que se está calentando es un problema inconveniente, costoso, pero en última instancia manejable, que no tiene por qué afectar su nivel de vida actual. Sin embargo, para creer eso uno debe estar preparado para descartar al resto de la humanidad.

Apenas había comenzado mi primera conferencia del semestre de otoño aquí en la Universidad de California, Berkeley, cuando me di cuenta de que estaba demasiado caliente. Desesperadamente quería quitarme la chaqueta de tweed de profesor.

Una chaqueta de tweed es un disfraz maravilloso pero peculiar. Si todo lo que tiene para la materia prima es una oveja, es lo más cercano que puede llegar a Gore-Tex. No solo es perfecta para un clima nublado y lluvioso, también es sorprendentemente cálida, húmeda o seca. En el mundo anterior a la calefacción central, los tejidos de lana ahora más comúnmente asociados con la vestimenta formal y semiformal masculina eran efectivos y cómodos, independientemente de si se vivía en Oxford, Cambridge, Edimburgo, Londres, Bristol o Norwich.

Pero las chaquetas de tweed y similares también se extienden por todo el mundo, una bendición mixta por la que se puede agradecer (o culpar) al Imperio Británico. Para aquellos que viven cerca del ecuador y lejos de la llovizna y la niebla de las Islas Británicas, tales prendas han sido anatema. Después del advenimiento de la calefacción central el atuendo de lana se volvió menos práctico incluso en las zonas templadas.

Sin embargo, las chaquetas de tweed siguieron siendo una opción cómoda en algunos lugares del mundo, incluyendo Escocia y partes de Inglaterra (donde durante mucho tiempo se consideró descuidado usar la calefacción central), el noreste de Estados Unidos y el área de la Bahía de San Francisco. Da la casualidad que el clima de Berkeley es una pequeña razón por la cual decidí mudarme aquí después de tres años en Washington, DC, donde uno aprende cuánto sudor puede absorber un traje de lana durante el viaje diario al trabajo.

Pero en los últimos 20 años el atuendo de profesor se ha vuelto cada vez más incómodo, incluso aquí en el lado este de la bahía. El clima ahora se siente más como el de Santa Bárbara, 300 millas al sur. Y así, cada vez más de nosotros enseñamos camisetas de manga corta con botones, como las que usaron hace medio siglo los habitantes de CalTech (incluso más al sur, en Pasadena).

Aún así, para aquellos de nosotros en los Estados Unidos, y en general en el Norte Global, el aumento de las temperaturas probablemente no será un gran problema en el próximo siglo. Esencialmente el clima se arrastrará hacia el norte aproximadamente tres millas cada año. Hay posibles escenarios de desastre derivados de la desaparición de los paquetes de nieve, la desertificación rápida, etc. Pero esos problemas serán inconvenientes y costosos, no insuperables.

Aun así, los problemas asociados con el cambio climático no serán meros inconvenientes ni tan lejos como nos gustaría pensar. Actualmente hay dos mil millones de granjeros de subsistencia que viven en los seis grandes valles fluviales de Asia, desde el Amarillo hasta el Indo. Estos agricultores tienen medios limitados y pocas habilidades no agrícolas. No sería fácil para ellos recoger y reubicarse, y mucho menos ganarse la vida haciendo otra cosa.

Los seis grandes valles fluviales de Asia han apoyado a la mayor parte de la civilización humana durante los últimos 5.000 años. Durante ese tiempo, la nieve derretida de las mesetas de la región siempre ha llegado en el momento preciso, y precisamente en el volumen correcto, para apoyar los cultivos de los que depende la gente de la región.

De manera similar, otros mil millones de personas dependen de que el monzón llegue en el momento correcto y en el lugar correcto, cada año. Y sin embargo, a medida que el planeta se calienta y los niveles del mar aumentan, el patrón de ciclones en la Bahía de Bengala y en otros lugares cambiará. Si se vuelven más fuertes y comienzan a rugir hacia el norte, hacia los 250 millones de personas que viven en o cerca del nivel del mar en el gran delta del Ganges, el mundo enfrentará una larga cadena de catástrofes.

La comunidad internacional de ninguna manera está preparada para tal escenario. De hecho, EE. UU, el país más rico del mundo, ni siquiera estaba preparado para el huracán Katrina en Nueva Orleans, el huracán Sandy en Nueva York, el huracán Harvey en Houston o el huracán María en Puerto Rico, que ahora se estima que se cobró 2.975 vidas.

Estos cuatro huracanes han sido los más dañinos en la historia de los Estados Unidos y todos han ocurrido en los últimos 15 años. La gravedad de su impacto no fue simplemente un producto de la incompetencia administrativa o la mayor densidad del desarrollo costero residencial y comercial. Más bien, era el resultado predecible de un clima cambiante. Peor aún, a medida que van pasando los desastres naturales, estos en verdad han sido pequeños pinchazos en comparación con lo que depara el futuro si las tendencias actuales continúan.

Como el poeta del siglo XVII John Donne nos recordaría: “Ningún hombre”, ni nación, región o país, es una isla en sí mismo”. “Y por lo tanto, nunca preguntes por quién doblan las campanas; doblan por ti”.

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