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¿Por qué Estados Unidos lidera el mundo en casos confirmados de coronavirus?

Desde el primer paciente conocido a fines de enero hasta ahora con casi 100,000 infectados, Estados Unidos se ha ganado la distinción no deseada de liderar el mundo en casos confirmados de coronavirus.

Cerca de 1.500 personas han sucumbido a la enfermedad producida por el COVID-19, aunque por ahora la tasa de mortalidad sigue siendo muy inferior a la de Italia y varios países europeos.

¿Cómo llegamos aquí? ¿Y qué pasará después?

Los expertos en salud pública dicen que si bien aún no hemos alcanzado el pico de la epidemia en los Estados Unidos, hay varias razones por las cuales la enfermedad COVID-19 ha estallado en Estados Unidos.

Al principio del brote el presidente Donald Trump fue acusado de minimizar su gravedad, diciendo que la propagación sostenida no era “inevitable”, incluso después que un alto funcionario de salud dijo que sí, lo que podría haber llevado a una sensación de complacencia.

A medida que la enfermedad se arraigó, primero en los estados de la costa oeste de Washington y California, los EE. UU no pudieron realizar niveles significativos de rastreo de contactos porque las pruebas se realizaban muy lentamente.

Inicialmente, el gobierno se negó a relajar los obstáculos regulatorios que habrían permitido a los departamentos de salud estatales y locales desarrollar sus propios kits de prueba basados ​​en las pautas proporcionadas por la Organización Mundial de la Salud, y todas las primeras muestras se enviaron a la sede de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) en Atlanta.

Luego, el CDC envió kits de prueba defectuosos a los estados, lo que se sumó a los retrasos.

No fue sino hasta el 29 de febrero, la fecha de la primera muerte de Estados Unidos y más de un mes después del primer caso confirmado de Estados Unidos, que el gobierno levantó su prohibición. El sector privado ingresó más tarde, aumentando la capacidad.

“Si hubiéramos podido hacer un seguimiento de contactos, podríamos haber encontrado muchos más casos rápidamente y cerrar los puntos críticos”, dijo a la AFP Gabor Kelen, director de medicina de emergencia de la Universidad Johns Hopkins.

Los funcionarios estadounidenses han defendido su respuesta, afirmando repetidamente que las pruebas desarrolladas por Corea del Sur, que se considera un ejemplo de las mejores prácticas para sus pruebas iniciales agresivas, a veces producen falsos positivos.

Kelen no estuvo de acuerdo con ese razonamiento.

“Una cosa que les enseño a mis residentes: algo es mejor que nada, más pronto es mejor que más tarde, y si una prueba es buena, dos son mejores. Así que vamos a hacerlo. Lo perfecto es enemigo de lo bueno”, dijo.

Sin respuesta nacional

New York, densamente poblada, se ha convertido en el epicentro del brote en los Estados Unidos con casi 45,000 casos hasta el viernes, aproximadamente la mitad del total de los Estados Unidos, y más de 500 muertes.

Le sigue la vecina New Jersey, luego los estados de California y Washington, luego Michigan e Illinois en el Medio Oeste, con grupos concentrados en las principales ciudades.

Los estados o áreas que aún no han experimentado aumentos repentinos no deberían ser complacientes, dijo Thomas Tsai, cirujano general y profesor de política de salud en Harvard.

“Estados Unidos no es un monolito, hay 50 estados diferentes con diferentes respuestas gubernamentales de los gobernadores y los departamentos estatales de salud pública”, dijo a la AFP.

“Creo que lo que se necesita es un esfuerzo verdaderamente coordinado a nivel nacional”, dijo Tsai, advirtiendo que continuar con una “respuesta irregular” en los movimientos de las personas llevaría a otros estados a ver los tipos de aumento experimentados en lugares como New York.

¿Y ahora que? 

Un punto positivo relativo ha sido que la tasa de mortalidad en los EE. UU basada en casos confirmados se ha mantenido relativamente baja hasta el momento: 1.5 por ciento, en comparación con 7.7 por ciento en España y 10 por ciento en Italia.

¿Continuará esta tendencia? La respuesta corta es que no lo sabemos, y los expertos están divididos.

“El bajo CFR (tasa de letalidad) no es tranquilizador”, dijo a la AFP David Fisman, epidemiólogo de la Universidad de Toronto.

“Se elevará porque le toma tiempo a la gente morir. Mi mejor conjetura es que Estados Unidos está en la cúspide de un brote absolutamente desastroso”.

Los expertos acordaron que se necesitaban con urgencia medidas de distanciamiento social en todo el país para continuar tratando de “aplanar la curva”, disminuyendo la tasa de infección para que los hospitales no se desborden como es el caso actualmente en New York.

Pero desde un punto de vista científico, el patógeno podría “mutar hacia abajo” y volverse menos virulento a medida que pasa el tiempo, dijo Kelen, como suelen hacer virus similares.

Los expertos han dicho que el calor y la humedad del verano también podrían retrasar su propagación.

Los pronosticadores de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington creen que el pico del brote puede llegar a mediados de abril.

El número de muertes seguiría aumentando, pero luego se estabilizaría en más de 80,000 en julio.

Su modelo sugiere 38,000 muertes en el extremo inferior y 162,000 en el extremo superior.

A modo de comparación, la gripe mató a 34,000 personas en la temporada de 2018-2019.