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Los países africanos temen que estén indefensos contra la propagación inevitable del coronavirus

Se suponía que Zororo Makamba no moriría del nuevo coronavirus. No solo por su edad, que a los 30 años lo colocó fuera de la categoría de riesgo de complicaciones de COVID-19, sino por quién era.

Una conocida personalidad de los medios progubernamentales en Zimbabwe, e hijo de un destacado magnate de los negocios, Makamba tenía la riqueza y las conexiones que deberían haberle garantizado la mejor atención posible. En cambio, el 23 de marzo, el primer caso confirmado de coronavirus de Zimbabwe murió solo en un hospital en cuarentena, tres días después de su diagnóstico. El personal del hospital, que carecía de equipo de protección, tenía miedo de acercarse a él. No tenían drogas y no había ventilador disponible. Las llamadas personales al presidente para una transferencia no fueron atendidas según un relato de su hermano publicado en un periódico local.

La muerte de Makamba conmocionó a la nación, no solo porque era una celebridad, sino porque demuestra cuán poco preparado está el país para un brote de coronavirus. “Si alguien como Zororo, alguien tan conectado, no puede obtener la atención adecuada, ¿qué tipo de posibilidades tiene un zimbabuense común como yo?” pregunta el activista de derechos humanos Thandekile Moyo.

A medida que los africanos ven cómo las naciones ricas y poderosas como Estados Unidos se fracturan bajo la tensión, comienzan a hacerse la misma pregunta. Al igual que las categorías de personas con mayor riesgo de coronavirus, muchos países subsaharianos comparten las mismas condiciones subyacentes que los hacen aún más vulnerables al colapso cuando ocurre un brote.

Los sistemas de atención de salud ya no cuentan con fondos suficientes y están mal equipados. Los conflictos, el cambio climático y los desastres naturales han llevado a unos 18 millones de personas en todo el continente a campamentos de refugiados y desplazados internos mal atendidos y donde los distanciamientos sociales, o incluso el lavado de manos, es imposible. La pobreza convierte los encierros en una sentencia de muerte. Y en los países donde la confianza en el gobierno es pobre, los rumores y la información errónea prosperan en lugar del liderazgo.

Ahora hay más de 10,000 casos en el continente, con infecciones en todos los países menos uno (Lesotho, pequeño y sin litoral). La rápida propagación del virus en los últimos días ha hecho que funcionarios de la Organización Mundial de la Salud y grupos humanitarios estén preocupados de que el continente esté a punto de caer en una escalada masiva. 

Cuando lo haga, es probable que las repercusiones sean mucho peores, tanto en términos de carga de enfermedad como de impacto económico que cualquier cosa que se haya visto en otros lugares. “No sabemos si algún país pueda soportar esto”, dice Emma Naylor-Ngugi, directora regional de África Oriental, Central y del Sur para la organización de ayuda humanitaria CARE. “Es muy difícil no imaginar una crisis humanitaria a largo plazo realmente devastadora en toda la región”.

Si el virus afecta las ciudades superpobladas del continente, sus campamentos de refugiados desatendidos, o las poblaciones que ya sufren las múltiples cargas sanitarias de la desnutrición, el VIH, la malaria, la tuberculosis y el cólera, podría abrumar fácilmente los pocos servicios médicos que existen. Y si esos casos se disparan justo cuando las naciones ricas comienzan a recuperarse de sus propios brotes, puede ser aún más difícil lograr la asistencia internacional que el continente necesitará desesperadamente para sobrevivir.

Sin una fuerte campaña de distanciamiento social los profesionales de la salud pública estiman que una cuarta parte, o más, de una población podría estar infectada. En África eso podría sumar 250 millones de casos, una perspectiva aterradora para el Dr. Jerry Brown, quien ayudó a liderar la respuesta de Liberia al brote de ébola en África occidental de 2014 y ahora está ayudando a preparar a su país para un brote de coronavirus. “La mayoría de las naciones africanas, si no todas, no tienen lo que necesitan para combatir esta pandemia”, dijo.

No existen estadísticas en todo el continente sobre el número de ventiladores o unidades de cuidados intensivos en África, pero los informes parciales representan un panorama sombrío de los servicios disponibles. 

Un médico en Zimbabwe, donde Makamba murió por falta de un respirador que funcionara, estima que puede haber menos de 20 en los hospitales públicos del país. Un administrador principal del hospital en Jartum dijo al periódico South African Mail and Guardian que no había más de 80 ventiladores en todo el país. 

Nigeria, con una población de 200 millones, tiene menos de 500 ventiladores. Solo tres ventiladores están disponibles en la República Centroafricana, un país de casi cinco millones de personas, dice David Manan, Director de País del Consejo Noruego para los Refugiados. “Cuando las naciones ricas están en modo de pánico y afirman que miles de ventiladores no serán suficientes, ello en verdad nos dice cómo las naciones más pobres no tendrán ninguna posibilidad en la lucha contra el COVID-19”.

En muchos países puede que ni siquiera haya un médico local. En general, África subsahariana tiene el menor número de médicos por cada 10.000 habitantes, una estadística utilizada comúnmente para medir la calidad de la atención médica en un país. “Me da miedo cuando leo que Italia se siente abrumada a pesar de tener un médico por cada 243 personas”, escribe Peter Kamalingin BL, Director del Programa para África de Oxfam. “En Zambia, la proporción es de un médico por cada 10.000 personas”.

La escasez mundial de equipo de protección también ha afectado a las naciones africanas. En Zimbabwe, los médicos y las enfermeras reciben un par de guantes, dos máscaras y un delantal de papel por turno, según el Dr. Peter, cirujano general en un hospital público de Harare que pidió no usar el nombre completo por temor a represalias del gobierno. Es aún más aterrador, dice, porque no hay suficientes pruebas para diferenciar a los pacientes regulares de los infectados con el coronavirus.

Las naciones africanas están haciendo lo que pueden con lo que tienen, dice el Dr. Brown de Liberia, pero desafortunadamente aún no es suficiente. Es una pregunta difícil, pero incluso los países que actualmente están atrapados con sus propios brotes necesitan pensar un poco para aquellos que pueden pagar aún menos. Como descubrió la familia de Zororo Makamba, la riqueza no tiene sentido cuando una enfermedad no reconoce fronteras y se agota en todos los recursos disponibles. 

Detener una pandemia que amenaza a millones de vidas en África requerirá una respuesta global, dice el Dr. Brown, no solo en beneficio del continente, sino por el bien del mundo. “Esta pandemia ha demostrado que ninguna nación está a salvo. Si pensamos que esta es una enfermedad de Occidente solo, nos estamos equivocando. Si pensamos que es una enfermedad que pertenece solo a los africanos, nos estamos equivocando.