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Global Economía

Los mormones y el dinero

La Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días ha acumulado unos US $ 100 mil millones en activos supuestamente caritativos desde 1997 sin pagar impuestos, una posible violación de las leyes fiscales federales de EE.UU.

Esta estimación del tamaño de su vehículo de inversión conocido como Ensign Peak Advisors se hizo público cuando David A. Nielsen, un ex empleado y miembro de la iglesia, hizo sonar las alarmas.

Junto con su hermano gemelo Lars, un ex miembro de la iglesia, Nielsen le dio al Servicio de Impuestos Internos (IRS) evidencia que, según él, prueba que la iglesia manejó mal los fondos.

Según los Nielsens, Ensign Peak Advisors ha invertido las contribuciones anuales de los miembros excedentes de la iglesia para construir una cartera de $ 100 mil millones. Pero los Nielsens dicen que no pudieron encontrar evidencia de que Ensign Peak Advisors gastara un centavo de este dinero para fines religiosos, caritativos, educativos u otros “públicos”, como lo requieren las reglas del IRS en la mayoría de las circunstancias. También alegan que desvió fondos exentos de impuestos para financiar algunos proyectos con fines de lucro, lo que también podría violar las reglas del IRS que prohíben tales transacciones en algunas situaciones.

Si el IRS determina que el fondo de inversión no actuó como una organización benéfica a pesar de que se benefició de exenciones fiscales, podría encontrar que Ensign Peak Advisors violó las leyes fiscales. Si eso sucede, y el IRS recauda impuestos atrasados, David Nielsen podría recibir un recorte como recompensa.

Si los números son correctos, Ensign es la mayor receptora de donaciones caritativa del país, con tanto dinero como la Universidad de Harvard y la Fundación Bill y Melinda Gates combinados. Si no más.

Los líderes de la iglesia niegan haber violado las leyes que regulan las instituciones exentas de impuestos. La iglesia “cumple con todas las leyes aplicables que rigen nuestras donaciones, inversiones, impuestos y reservas”, dijo el consejo de tres miembros encabezado por el presidente de la iglesia, Russell M. Nelson.

Desde mi punto de vista como historiador del mormonismo, esta noticia marca un nuevo giro en una vieja historia. Durante casi dos siglos la iglesia ha llevado a cabo sus finanzas de manera que desafían las expectativas que los estadounidenses tienen de las organizaciones religiosas.

Un ‘banco’ propiedad de la iglesia

Considere lo que sucedió en el verano de 1837 cuando la incipiente iglesia estaba al borde del colapso.

En ese momento José Smith y muchos miembros de la iglesia vivían en Kirtland, un pequeño pueblo en el noreste de Ohio. La familia Smith se mudó allí a principios de la década de 1830 buscando un lugar de reunión más seguro para los miembros de la iglesia ante la persecución en el estado de Nueva York.

Smith y sus seguidores comenzaron a construir un templo en KirtlandLos santos dedicaron su templo en 1836, pero el proyecto dejó a Smith y a otros profundamente endeudados. Al igual que muchas comunidades en los Estados Unidos antes de la guerra, Mormon Kirtland era rico en tierras y pobre en efectivo. La falta de divisas dificultó el comercio.

Smith y sus asociados decidieron comenzar su propio banco para resolver sus problemas financieros. Pensaron que la circulación de los billetes de banco impulsaría las perspectivas económicas de Kirtland y facilitaría a los líderes de la iglesia satisfacer a sus acreedores.

Mucha moneda

La idea de que los líderes mormones imprimieran su propio dinero no era tan descabellada como parece en 2019. Estados Unidos aún carecía de una moneda uniforme. Una serie de instituciones de integridad variable (bancos autorizados, bancos no autorizados, otras empresas e incluso anillos de falsificación) emitieron notas cuya aceptación dependía de la confianza de los ciudadanos que podrían aceptarlas o rechazarlas.

Los líderes mormones compraron placas de grabado para imprimir billetes de banco y le pidieron a la legislatura del estado de Ohio que fletara su banco. La propuesta mormona no llegó a ningún lado en la legislatura.

En este punto, los líderes de la iglesia dieron un paso más fatídico y dudoso.

Habían recaudado dinero de los inversores y ya habían comenzado a imprimir notas del “Banco de la Sociedad de Seguridad de Kirtland”. En lugar de cerrar la operación cuando la carta no se cumplió, la duplicaron. Preocupados por el riesgo legal de administrar un banco no registrado, los líderes de la iglesia alteraron las notas.

Un breve boom

Por un tiempo todo salió bien. “Los billetes de Kirtland son tan seguros como el oro”, escribió un miembro de la iglesia en enero de 1837. La ciudad experimentó un auge de corta duración.

Pronto, sin embargo, el anti-banco demostró ser todo menos seguro. Los no mormones cuestionaron la capacidad de la sociedad para redimir sus notas, y los líderes de la iglesia no pudieron mantenerla a flote. Las luchas de la Kirtland Safety Society no eran inusuales. Decenas de bancos, incluidos algunos de los más grandes del país, fracasaron en lo que se convirtió en el pánico de 1837. Los especuladores inmobiliarios perdieron su fortuna y los trabajadores perdieron sus empleos.

Lo que hizo diferente a Kirtland fue la propiedad del banco. Muchos miembros de la iglesia perdieron no solo la confianza en los billetes de la sociedad, sino también la fe en el profeta que los había firmado.

La crisis dividió a la iglesia. En un momento ese verano, los miembros de la iglesia empuñaban pistolas y cuchillos de combate y lucharon entre ellos en el templo. Smith y uno de sus principales asociados fueron condenados por emitir billetes sin una carta y multados con $ 1,000 cada uno. Pronto huyeron de los tribunales y sus acreedores refugiándose con otros miembros de la iglesia en Missouri.

Después de que las turbas anti-mormonas obligaron a los Santos de los Últimos Días a salir de Missouri y luego de Illinois, el sucesor de Smith, Brigham Young, condujo a miles de miembros de la iglesia a lo que se convirtió en el Territorio de Utah.

De un ferrocarril a un centro comercial

La iglesia nunca ha dejado de mezclar comercio y religión.

A fines de la década de 1860, los mormones construyeron el Ferrocarril Central de Utah, que conectaba Salt Lake City con Ogden, una parada a lo largo del ferrocarril transcontinental. Los líderes de la iglesia controlaron el ferrocarril hasta 1878 cuando Union Pacific lo compró.

A partir de 1868 la iglesia también operaba la Institución Mercantil llamada “Cooperativa de Zion”, una tienda por departamentos diseñada para presionar a las empresas no mormonas.

La iglesia vendió la tienda en 1999, pero en muchos sentidos sus intereses comerciales se han vuelto más grandiosos desde sus días fronterizos de ferrocarriles y venta minorista.

En 2003, la división de bienes raíces con fines de lucro de la iglesia compró el terreno en el que se encontraba la tienda. Nueve años más tarde, el desarrollo estimado del City Creek Center de $ 1.5 mil millones se abrió al público incluido un centro comercial deslumbrante.

En ese momento, los funcionarios de la iglesia afirmaron que no habían usado dinero del diezmo en el proyecto City Creek. La iglesia explica que el diezmo, la contribución del 10% de los ingresos anuales de sus 16 millones de miembros, es para la construcción y mantenimiento de edificios de la iglesia, actividades congregacionales locales y los programas educativos de la iglesia. Las divisiones con fines de lucro de la iglesia manejan proyectos comerciales incluyendo bienes raíces y publicaciones.

Los hermanos Nielsen alegan que Ensign Peak Advisors desvió $ 1.4 mil millones en fondos del diezmo para pagar obras lucrativas, una posible violación de las reglas del IRS que rigen las instituciones exentas de impuestos .

Es imposible confirmar la acusación sin una mayor transparencia por parte de la iglesia, que le ha dicho a Religion Unplugged, un medio de comunicación sin fines de lucro, que “no proporciona información sobre transacciones específicas o decisiones financieras”.

Según Samuel Brunson, profesor de derecho tributario, la iglesia fue más abierta sobre su hoja de contabilidad y los acuerdos comerciales durante la primera mitad del siglo XX.

Luego, a mediados y finales de la década de 1950, perdió aproximadamente $ 10 millones en inversiones en bonos municipales. La vergüenza resultante fue un factor importante en la decisión de la iglesia de ser menos comunicativa sobre sus finanzas.

A este respecto, la iglesia no es única. Las leyes de los Estados Unidos no requieren que las iglesias divulguen su información financiera con mucho detalle. Mientras que algunas iglesias lo hacen voluntariamente, otras, incluida la Iglesia Católica, mantienen sus intereses financieros y comerciales ocultos a la vista del público.

Ahorrando para una ‘década lluviosa’

Queda por ver si Ensign Peak Advisors se convertirá en el sujeto de las investigaciones del IRS.

Hay, por supuesto, preguntas éticas y morales además de las legales. Por ejemplo, ¿debería la iglesia acumular tanto dinero? ¿Podría la iglesia usar más de sus fondos excedentes y ganancias de inversión con fines humanitarios o para hacer que la matrícula en la Universidad Brigham Young, propiedad de la iglesia, sea aún más asequible?

Lo que también está en juego es la confianza en los líderes de la iglesia. El senador Mitt Romney, el candidato presidencial del partido republicano en 2012 y el mormón más influyente políticamente de la nación, declaró estar “feliz de que no solo hayan ahorrado para un día lluvioso, sino también para una década lluviosa”.

La perspectiva de Romney tiene cierto sentido histórico, dado que el problema más obvio en Kirtland, Ohio, era que la administración financiera de Joseph Smith era decididamente imprudente. Al menos los líderes de la iglesia de hoy obtienen buenos rendimientos de sus inversiones.