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Los hospitales de EE.UU se quedarán sin camas si los casos de coronavirus aumentan

Ningún estado en los EE.UU tendrá espacio suficiente para tratar a nuevos pacientes con coronavirus si el aumento en los casos graves aquí es similar al de otros países.

Un análisis muestra que si la nación ve un pico importante, podría haber casi seis pacientes gravemente enfermos por cada cama de hospital existente.

“A menos que podamos implementar medidas de aislamiento dramáticas como en algunos lugares de China, se nos presentará un número abrumador de pacientes con coronavirus, de dos a 10 veces como lo vemos en los momentos pico de influenza”, dijo el Dr. James Lawler, quien investiga sobre emergencias en el Centro Médico de la Universidad de Nebraska y el Centro Global para la Seguridad de la Salud.

Lawler agregó que “ningún hospital tiene la capacidad actual de absorber eso” sin tomar medidas de atención de crisis, como posponer procedimientos electivos y reservar recursos limitados para aquellos pacientes con coronavirus que tienen más probabilidades de recuperarse.

El análisis estima que 23.8 millones de estadounidenses podrían contraer COVID-19, la enfermedad causada por el nuevo coronavirus que apareció por primera vez en Wuhan, China. Ese número se basa en una tasa de infección del 7,4%, similar a un año de gripe leve.

Los expertos dicen que es probable que esta tasa de infección sea mucho más alta.

El Centro Johns Hopkins para la Seguridad de la Salud estima que 38 millones de estadounidenses necesitarán atención médica para COVID-19, incluidos 9,6 millones que deberán ser hospitalizados, aproximadamente un tercio de los cuales podrían necesitar atención a nivel de la UCI. En una presentación de febrero ante la American Hospital Association, Lawler calculó que hasta 96 millones de estadounidenses podrían estar infectados.

La American Hospital Association escribió a los líderes del Congreso en febrero para pedir dinero para construir hospitales y viviendas para aislar a los pacientes.

La mayoría de las personas con COVID-19 tendrán solo síntomas leves. Los estudios de casos en otros países sugieren que algunos de los responsables de la propagación comunitaria nunca fueron identificados como infectados porque no desarrollaron ningún síntoma.

Pero algunos aún necesitarán atención médica, o al menos aislamiento médico, en algún momento durante la enfermedad.

“En mi caso, fue como un resfriado común muy leve”, dijo Carl Goodman, uno de los pasajeros que contrajo el virus mientras estaba en el crucero Diamond Princess.  

Goodman recientemente se mudó de la unidad de biocontención del Centro Médico de la Universidad de Nebraska a una sala de monitoreo similar a un dormitorio hasta que ya no da positivo por el virus.

Lo peor que se sintió fue durante el vuelo desde la base de la Fuerza Aérea Travis en California.

“De repente, tuve una fiebre de 103 grados F (39.5 C) sin otros síntomas que eso”, dijo. “Sin dolor de garganta, sin secreción nasal, sin dolor o escalofríos en el cuerpo, sin tos. La tos vino después”.

Para este análisis se usaron cifras de población del Censo y el número de camas de hospital de la American Hospital Association. Los recuentos de la AHA reflejan cifras de hospitales comunitarios. También incluye centros médicos académicos y otros hospitales docentes si no son federales. No incluye hospitales penitenciarios ni enfermerías universitarias.

La tasa de infección del nuevo coronavirus aún no está clara. El análisis utilizó el de una temporada de gripe leve. También supone que el 13.8% de los pacientes con síntomas graves y el 6.1% con síntomas críticos necesitarían hospitalización.

La Organización Mundial de la Salud define un caso de COVID-19 como grave si los pacientes tienen dificultad para respirar, falta de oxígeno en la sangre, dificultad respiratoria aguda y acumulación de líquido en los pulmones. Las personas en estado crítico también experimentan insuficiencia respiratoria, shock séptico o insuficiencia orgánica múltiple.

Si todos los que se enfermen en los EE.UU requirieran hospitalización, la cifra ascendería a 4,7 millones de pacientes, 5,7 por cada cama de hospital doméstico.

Esa afluencia podría acomodarse si se extiende durante un período de tiempo lo suficientemente largo, pero no si se trata de un aumento rápido, como lo hizo en las primeras etapas del brote en China e Italia. En Italia, el virus superó al sistema de salud en solo tres semanas.

Tales peores escenarios subrayan las decisiones complejas que podría enfrentar el sistema de atención médica norteamericano en las próximas semanas y meses.

“Cuando los hospitales estén mucho más llenos, literalmente más allá de su capacidad y si sufro un ataque cardíaco, ¿podré recibir atención? Si tengo un accidente automovilístico, ¿recibiré atención? ¿Cómo clasificamos eso? dijo Michael Osterholm, director del Centro de Investigación y Política de Enfermedades Infecciosas de la Universidad de Minnesota.

“No podemos abordar esto como me acerco a un juego de damas con mi nieto de 10 años”, agregó. “Tenemos que abordar esto como un maestro de ajedrez pensando 10 a 15 movimientos adelante”.