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Las Vegas: casinos y pobreza

Donovan se ha refugiado durante los últimos dos años en los canales y túneles de desagüe que corren directamente debajo de Las Vegas Strip durante los últimos dos años. Estos pasadizos oscuros son parte de una enorme red de drenaje diseñada para proteger el brillante distrito de los casinos y sus extensos suburbios de las inundaciones repentinas. Y Donovan no está solo allí abajo. Se estima que casi 300 personas sin hogar viven en estos túneles.

Aunque la cifra representa solo una fracción de los miles que viven en las calles de Las Vegas, los habitantes del túnel se encuentran entre los más difíciles de alcanzar para los trabajadores sociales, que trabajan bajo tierra con una linterna para ofrecerles de todo, desde calcetines limpios y sándwiches hasta una oportunidad al tratamiento contra el abuso de sustancias. Los que viven aquí eligen ir a la clandestinidad por una variedad de razones, dicen las autoridades, pero muchos sufren de abuso de sustancias, incluyendo heroína, crack y metanfetamina, alcoholismo y enfermedades mentales. 

Las condiciones que soportan son extremas. Una fuerte tormenta puede enviar millones de galones de agua a una velocidad de hasta 30 millas por hora a través de los desagües de concreto.

Las últimas tres muertes por ahogamiento relacionadas con inundaciones en la ciudad involucraron a personas sin hogar en los túneles, dijo Erin Neff, portavoz del distrito regional de control de inundaciones. “Es trágico, para decirlo en una palabra”.

El personal del distrito de inundaciones, los defensores de las personas sin hogar y los socorristas de emergencia intentan alentar a los residentes del túnel a desalojar sus campamentos durante la temporada de monzones de Las Vegas que se extiende de junio a septiembre. No siempre tienen éxito. Neff recordó la historia contada por un bombero de un hombre sin hogar angustiado que perdió el control sobre su compañero y solo pudo ver cómo el rugiente torrente la arrastró. Su cuerpo fue recuperado millas abajo.

El hombre angustiado aún decidió quedarse en los túneles. “Es la realidad: algunos de ellos simplemente no quieren salir de allí”, dijo Neff. “Es desgarrador”.

Para Amanda, que luchó contra la adicción a las drogas y tiene antecedentes penales, los túneles proporcionan un lugar para establecer un hogar y establecer raíces, incluso si es probable que se inunde tan pronto como llegue el monzón.

A la luz de las antorchas nos mostró su habitación abriendo una puerta de madera contrachapada y señalando con orgullo su colección de adornos y las rosas recortadas pegadas a la pared improvisada. El lugar suele estar más limpio, insistió, agarrando una escoba y sacudiendo una alfombra extendida sobre el piso de concreto.

Amanda ha vivido bajo tierra durante aproximadamente un año accediendo a su casa oculta a través de un canal de drenaje cerca del Hard Rock Hotel and Casino. Estaba en la calle antes de entrar al túnel. Ella y su compañero Robert, han trabajado duro para que este espacio se sienta como un hogar desde entonces. “Es mejor aquí abajo”, dijo Amanda. “aunque suene  extraño”.

Paul Vautrinot,  un  trabajador de casos de abuso de sustancias, sabe de primera mano lo difícil que es salir de los túneles y quedarse afuera. Paul, de 32 años, pasó tres años viviendo bajo tierra y no logró varias veces liberarse de su adicción a la heroína. Después de una orden de arresto por drogas en 2014, fue a rehabilitación y se puso sobrio. Ahora ayuda a operar Shine A Light, una pequeña organización sin fines de lucro que conecta a quienes viven en los túneles con viviendas más seguras y programas de rehabilitación. Vautrinot lleva a cabo visitas semanales de divulgación a las comunidades del túnel, entregando kits de higiene, agua embotellada, sándwiches y calcetines a cualquiera que los desee.

Vautrinot dijo que muchas personas en los túneles son grandes consumidores de drogas y convencerlos de que acepten servicios de rehabilitación gratuitos y viviendas más seguras no es fácil. En nuestro viaje con él, muchos declinaron aceptar más que un sándwich. Algunos, sin embargo, aceptaron llevar una pulsera de goma negra con el número de teléfono celular personal de Vautrinot impreso, así como el número de su asociado, Robert Banghart, un adicto en recuperación y ex residente del túnel. Ambos hombres son empleados de Freedom House Sober Living, un programa de tratamiento de abuso de alcohol y sustancias que también dirige Shine A Light.

A pesar de los peligros los residentes del túnel a menudo son reacios a volver a la vida en la superficie. En medio de la escasez de servicios para personas sin hogar, una crisis de viviendas asequibles cada vez más severa en Las Vegas y políticas hostiles hacia las personas sin hogar, abandonar los campamentos subterráneos plantea sus propios riesgos.

Abrumados por la necesidad, las organizaciones sin fines de lucro gubernamentales y de servicios sociales se encuentran en un juego interminable de ponerse al día. Las Vegas tiene una de las peores tasas de indigencia urbana en el país. Aproximadamente 5.500 personas están sin hogar en la ciudad. Sin embargo, solo hay 2,000 camas de refugio disponibles en todo el condado de Clark, hogar de Las Vegas. “Nuestros refugios están llenos o casi llenos todas las noches del año”, dijo Emily Paulsen de la Nevada Homeless Alliance.

Incluso si hubiera suficientes espacios, no es suficiente llevar a una persona sin hogar a una cama de refugio temporal a menos que también haya una opción de vivienda asequible para ellos en una fecha posterior, dijo Kevin Schiller, el administrador asistente del condado a cargo de los servicios familiares y sociales. Las Vegas es la segunda área metropolitana menos accesible en los Estados Unidos, según la National Low Income Housing Coalition, con solo 14 viviendas de alquiler asequibles y disponibles por cada 100 de los inquilinos más pobres de la ciudad. 

Aunque los problemas de la falta de vivienda y la vivienda asequible se analizan comúnmente por separado, “todos están conectados”, dijo Schiller.

Desde la recesión de 2008 los desarrolladores inmobiliarios se han centrado más en construir unidades de alquiler de lujo que en viviendas para personas de bajos ingresos según el comisionado del condado Tick Segerblom. El condado de Clark estima que necesita 59,370 unidades para atender a los que ya están atrapados en la crisis. El condado se ha embarcado en un ambicioso plan para incentivar viviendas asequibles para desarrolladores con reducciones de impuestos y otras exenciones. Hasta ahora, el condado ha financiado solo seis complejos de apartamentos asequibles con un total de 503 unidades, pero se planean seis complejos de apartamentos más, agregaron las autoridades.