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Las Aerolíneas enfrentan la peor disminución de la demanda registrada

La globalización ha sido una bendición para la industria de las aerolíneas, que ha florecido a medida que las naciones se abrieron entre sí en los últimos 40 años. Ahora, los empresarios y los turistas pueden cruzar las fronteras tan fácilmente como viajan cerca de casa. Desafortunadamente, como la cascada de infecciones en todo el mundo puede atestiguar, también lo puede hacer el coronavirus.

Ese movimiento sin fricción ha expandido el alcance de la crisis a un nivel sin precedentes. El brote letal había sido un dolor de cabeza multimillonario en gran medida para las aerolíneas en China y el resto de Asia hasta finales de febrero. Desde entonces, el miedo a volar ha seguido al virus hacia el oeste, golpeando a algunas de las mayores aerolíneas estadounidenses y europeas. Desde QantasCathay Pacific en Asia, hasta LufthansaAir France-KLM en Europa, hasta United y American en los EE.UU, las aerolíneas comparten el problema común de las reservas con virus.

En medio de la caída repentina de la demanda mundial, el tráfico aéreo comercial está a punto de caer un 8,9% este año, según Jefferies Financial Group Inc. Esa sería la mayor disminución en los 42 años de datos disponibles que se remontan a 1978, empequeñeciendo el impacto del 11 de septiembre tras los ataques terroristas. “La industria enfrenta su mayor desafío en la historia de la aviación moderna”, dice Yu Zhanfu, socio de la firma consultora Roland Berger en Beijing.

A medida que las advertencias del gobierno, las prohibiciones de viajes, las cuarentenas y las crecientes preocupaciones por estar confinado a 30,000 pies durante muchas horas sentado junto a una posible compañía de virus agotan la demanda de los clientes, las aerolíneas están respondiendo haciendo recortes masivos a lo largo de sus rutas. Lufthansa está reduciendo su horario hasta en un 50%. United redujo su horario interno de abril en un 10% y redujo los vuelos internacionales en un 20%. Delta reducirá la capacidad nacional hasta en un 15% y sus vuelos internacionales en un 25%; American reducirá los vuelos al extranjero en un 10% en la temporada alta de verano.

El virus ya ha cobrado sus primeras víctimas en la industria. Flybe, la aerolínea nacional más grande de Gran Bretaña, estaba bajo estrés financiero antes de que las infecciones comenzaran a extenderse y finalmente colapsó el 5 de marzo cuando la demanda disminuyó. En China, los funcionarios del gobierno comenzaron a hacerse cargo de la matriz de Hainan Airlines este mes después de que fue víctima de las prohibiciones de viajes masivos allí.

Es probable que otros gobiernos también intervengan. Deutsche Lufthansa AG está buscando apoyo para evitar despidos. Y, sin ofrecer detalles, el presidente Trump dijo el 10 de marzo que su administración brindará asistencia a las aerolíneas estadounidenses como resultado del brote. “Los estaremos ayudando”, dijo.

Una pérdida de ingresos globales de $ 113 mil millones en 2020, el pronóstico más pesimista de la Asociación Internacional de Transporte Aéreo, representaría una caída del 19% desde 2019. Incluso el mejor escenario del grupo comercial supone una disminución del 11% en los ingresos de pasajeros, o $ 63 mil millones.

Esa puede ser la razón por la cual las aerolíneas balancean el hacha tan brutalmente. El 10 de marzo Qantas Airways Ltd. de Australia recortó aproximadamente una cuarta parte de su horario internacional durante los próximos seis meses, mientras que Air France canceló 3.600 vuelos programados para marzo reduciendo su red europea en un 25%.

En ninguna parte los desafíos de la industria son más aparentes que en China, cuyas aerolíneas asumirán más de un tercio del impacto proyectado de IATA en los ingresos de toda la industria. China, alimentada por una clase media explosiva feliz de derrochar en viajes nacionales y extranjeros, ha estado en camino de suplantar a Estados Unidos como el mercado de viajes aéreos más grande del mundo a mediados de esta década. Ahora las aerolíneas locales se han encontrado en la primera línea de la crisis.

Las aerolíneas chinas en febrero habían recortado 10,4 millones de asientos de sus horarios nacionales, según OAG Aviation Worldwide. Las reservas de boletos en el país para abril han disminuido casi un 80% respecto al año anterior, dice IATA. Con el temor de que la expansión de Covid-19 pese a la demanda durante el resto del año al menos, es inevitable que otras aerolíneas chinas fracasen, dice Joanna Lu, jefa de consultoría para Asia en la compañía de análisis de viajes Cirium. 

La intervención estatal puede ser el único camino a seguir. El gobierno de Beijing controla los Tres Grandes del país China Southern AirlinesAir China y China Eastern Airlines y ha señalado que está preparado para intervenir. La Administración de Aviación Civil de China dijo el 11 de febrero que el gobierno apoyaría medidas, incluidas fusiones, para ayudar a la asediada industria a recuperarse.

Luego, el 4 de marzo, los reguladores chinos anunciaron fondos estatales para aerolíneas nacionales y extranjeras que operan servicios internacionales hacia y desde China durante la crisis. Sobre la mesa había hasta 0,0528 yuanes por asiento, por kilómetro. Para un vuelo de 8,175 kilómetros (5,080 millas) de Londres a Beijing, el subsidio totalizaría 432 yuanes ($ 62) por pasajero.

Liderados por los gigantes de China Southern y China Eastern, las aerolíneas del país comenzaron a agregar vuelos domésticos la semana del 2 de marzo, según muestra el análisis de OAG. Algunas fueron gangas extraordinarias : un vuelo de 3½ horas desde Shanghai a Chengdu, por ejemplo, costaba solo 90 yuanes, más 50 yuanes en impuestos, casi una décima parte del precio en septiembre pasado. 

 La capacidad general en China todavía es aproximadamente la mitad del nivel de fines de enero, antes de que el brote estallara en serio. Con el coronavirus en Europa y Estados Unidos, los precios bajos pueden no ser suficientes para recuperar a los pasajeros internacionales en China, dice Yu, de Roland Berger.

Aún así, la industria global de las aerolíneas se ha recuperado de todas las crisis que ha visto. Después del brote de SARS en 2003, que le costó a las aerolíneas de Asia-Pacífico unos $ 6 mil millones en pérdida de ingresos de pasajeros, el tráfico internacional volvió a la normalidad en nueve meses.

Y esta vez, la caída de los precios del petróleo como resultado de la disputa entre la OPEP y Rusia también favorecerá a los transportistas porque el combustible es uno de sus mayores gastos.

“He estado en esta industria durante más de 35 años, he visto guerras, terrorismo, enfermedades y accidentes”, dice Jared Harckham, vicepresidente y director gerente de aviación en la consultora ICF International Inc. “Hasta ahora, nada cambió la trayectoria de crecimiento a largo plazo de la industria. Los problemas se controlan, los recuerdos se desvanecen y las personas no pueden dejar pasar un buen negocio”.