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La ‘infodemia’ del coronavirus: cuando el miedo y la información falsa se vuelven virales

Una cosa que las cuarentenas no pueden detener es la difusión de información falsa y miedo en Facebook y otras plataformas populares. En la primera pandemia de redes sociales del mundo, eso presenta un conjunto paralelo de desafíos para ciudadanos y líderes por igual.

Muchos han encontrado en las redes sociales una herramienta eficaz para transmitir rápidamente las directrices oficiales y las prácticas recomendadas, así como para conectarse entre sí y apoyar a los más vulnerables de la sociedad. Pero mezclado ha sido un torrente de consejos equivocados y afirmaciones inexactas, incluso de estudios supuestamente científicos. Esta información falsa ha ampliado las preocupaciones de manera que ha dificultado determinar claramente el alcance del desafío de salud global y la mejor manera de abordarlo. 

El director general de la Organización Mundial de la Salud ha pedido a los gobiernos, empresas y agencias de noticias de todo el mundo que efrenten la “infodemia” de noticias falsas, que se caracteriza por ser tan peligrosa como el propio coronavirus. El centro de propaganda extranjera del Departamento de Estado de EE. UU compiló un informe sobre unos 2 millones de tuits que difunden teorías de conspiración sobre la epidemia, concluyendo que al menos parte de la actividad se debió a campañas coordinadas que involucran cuentas falsas, según The Washington Post. Y en medio del torbellino de predicciones nefastas, un profesor de microbiología en España ha considerado esto como una “pandemia de miedo”. 

De hecho, el miedo y la información falsa se han vuelto virales. Todos, desde científicos de datos y médicos hasta psicólogos y pastores, están evaluando cómo contener esta infodemia y sus efectos concomitantes. Muchos ven una oportunidad para que la sociedad y los individuos salgan de esta crisis cuanto antes.

“A veces, una crisis puede generarnos mucho miedo, pero también puede llevarnos a pensar más profundamente y a pensar mejor”, dice Kristen Lee, profesora de ciencias del comportamiento en la Universidad Northeastern de Boston, que advierte contra el “contagio exagerado”.

Para evitar los efectos a veces paralizantes del miedo, aboga por limitar el consumo de redes sociales y encontrar oportunidades para ayudar a otros y vivir de una manera determinada. “Cuando usamos nuestras habilidades, recursos y capacidades para contribuir al mejoramiento de la sociedad”, dice el Dr. Lee, “se sabe que eso realmente eleva y protege nuestro bienestar en tiempos difíciles”.

De “vendedores de aceite de serpiente” a la desinformación del Kremlin

Carl Bergstrom, biólogo de la Universidad de Washington, dice en tono de broma que fue “prediseñado” para esta crisis, con antecedentes en el estudio de nuevas enfermedades infecciosas, así como la forma en que la información se propaga a través de las redes de colonias de hormigas a Facebook.

Mientras monitorea información falsa en línea sobre COVID-19, ha visto de todo, desde teorías de conspiración contra China, incluido el desarrollo intencional de coronavirus como arma biológica hasta “vendedores de aceite de serpiente” que venden curas falsas. Esas curas han incluido pasta de dientes y pociones especiales, lo que provocó una parodia del comediante John Oliver, quien ofreció “solución premium de hombre lobo” por $ 49.99.

Uno de los desafíos de combatir la información falsa es la arquitectura subyacente de las redes sociales y los algoritmos que la impulsan.

“Lo que se vuelve viral no tiene mucho que ver con lo que es verdad, tiene que ver con lo que es impactante”, dice el profesor Bergstrom, quien elogia a las compañías de redes sociales por tratar de evitar que la información errónea se propague en sus plataformas. “Por un lado, felicitaciones por hacer eso. Por otro lado, el problema existe en el ecosistema de su creación”.

Además del intercambio a menudo bien intencionado de información no verificada que resulta ser falsa, otra amenaza son las campañas de desinformación organizadas diseñadas para distraer, distorsionar y engañar.

Cuando la crisis se intensificó la semana pasada, hubo un período de cuatro a cinco días en el que los canales de comunicación oficiales estaban relativamente libres de tales campañas, dice Marc Ambinder, un compañero digital de la Universidad del Sur de California que estudia la desinformación y la ciberseguridad en torno a las elecciones. Pero, agrega, si el número de casos aumenta, “habrá más ansiedad, y los proveedores de desinformación en esta carrera van a recuperar el equilibrio muy rápidamente”.

La administración Trump ha alegado que una campaña de desinformación extranjera está en marcha para sembrar el miedo. El pasado fin de semana el Consejo de Seguridad Nacional tuiteó: “Los rumores de mensajes de texto sobre una # cuarentena nacional son FALSOS. No hay cierre nacional “. Los gobernadores y alcaldes han emitido misivas similares y el Pentágono ha llamado a China por difundir “teorías de conspiración falsas y absurdas sobre el origen de COVID-19 culpando a los miembros del servicio estadounidense”.

Un documento interno de la Unión Europea describe una “importante campaña de desinformación de los medios estatales rusos y los medios pro-Kremlin con respecto a COVID-19” en numerosos idiomas diseñados para “exacerbar la confusión, el pánico y el miedo” y, por lo tanto, socavar la confianza pública en las autoridades y los sistemas nacionales de atención médica. Los mensajes en español, por ejemplo, “adelantan historias apocalípticas, culpan a los capitalistas por tratar de beneficiarse del virus y enfatizan cuán bien Rusia y [el presidente Vladimir] Putin están lidiando con el brote”, según un informe del Financial Times.

Nicholas Christakis, médico y sociólogo de Yale que se ha convertido en una voz destacada en COVID-19, se quejó en Twitter de haber recibido la atención no deseada de muchos robots rusos. “Su intención parece ser perder el tiempo. Sus trucos psicológicos son increíbles “, escribió.

Toomas Hendrik Ilves, el ex presidente de Estonia, que es líder en la lucha contra la desinformación, respondió que los intentos de interrumpir, desinformar y consternar son parte del curso. Tuiteó de nuevo: “No es necesario interactuar. Lo mejor es bloquear.”

Lidiando con el miedo, fortaleciéndonos unos a otros

En este entorno de información turbia, ha sido difícil para los líderes encontrar “un equilibrio saludable entre transmitir la calma y ser franco sobre hechos preocupantes”, como aconsejó el ex secretario del Tesoro Henry Paulson Jr. en un artículo de opinión del Washington Post la semana pasada. Al impartir las lecciones que aprendió al ayudar a dirigir a la nación a través de la crisis económica de 2008, llamó al miedo “un enemigo tan grande como el virus mismo”.

Sin duda, minimizar o ignorar la información de fuentes oficiales conlleva sus propios peligros, y hay desacuerdo sobre lo que constituye un nivel de miedo “apropiado”. Algunos dicen que el miedo estimula a las personas a tomar las medidas necesarias. Pero también puede conducir a una mala toma de decisiones, preocupaciones innecesarias, y afectar negativamente la salud.

“Después de trabajar durante 45 años en el campo de la psiquiatría he visto que el miedo causa muchas consecuencias a largo plazo en la vida de las personas”, dice la Dra. Mary Moller, profesora asociada de enfermería en la Pacific Lutheran University en Washington y la American Psychiatric de 2018. Enfermera psiquiátrica del año de la Asociación de enfermeras. “Con el tiempo, el miedo injustificado puede conducir a comprometer su sistema inmunológico”, dijo.

Ahora, con un desafío de salud global que tiene a los vecinos asomándose por las ventanas y cantando juntos, los jóvenes yendo a comprar comestibles a sus vecinos mayores, los niños pequeños dejan dibujos en cada buzón de su vecindario y muchos otros ejemplos de personas que se ayudan entre sí, algunos vemos una oportunidad no solo para sobrevivir a la crisis, sino también para ser más fuertes.