Categorías
Américas

La dura verdad sobre las pruebas de anticuerpos

A medida que el presidente Trump hizo movimientos esta semana para volver a abrir la economía, los funcionarios de salud pública advirtieron que todavía no hay suficientes pruebas de coronavirus disponibles para que eso sea posible. 

Advirtieron que la infraestructura de salud estadounidense, desde las pruebas y el tratamiento hasta el seguimiento de contactos y el monitoreo de los que están en cuarentena, debe establecerse firmemente antes de suavizar las restricciones.

Una herramienta de salud pública que podría acelerar el retorno a la normalidad son las pruebas serológicas, análisis de sangre que miden los anticuerpos contra el virus para determinar quién puede haber desarrollado inmunidad. El análisis de sangre se ha denominado “la prueba de coronavirus que podría eximirlo del distanciamiento social “, “un posible cambio de juego”, el “primer paso” o la “clave” para volver a la normalidad. La pregunta es si estamos cerca de poder producir formas confiables de estas pruebas, y si incluso sabemos lo suficiente sobre el virus y la inmunidad en general para poder sacar conclusiones amplias de ellos.

Las pruebas estándar de coronavirus verifican la presencia de partículas virales activas en la nariz y la garganta, en efecto determinan quién está actualmente enfermo y en riesgo de transmitir el virus a otras personas. 

Mediante una punción en el dedo o una extracción de sangre, rápidas y relativamente simples, las pruebas serológicas pueden identificar a las personas que ya han montado una respuesta inmune al coronavirus, independientemente de si se enfermaron pero ahora se han recuperado o tal vez mostraron síntomas leves o ningún síntoma. Estas pruebas buscan anticuerpos que el cuerpo crea, a menudo después que los síntomas hayan desaparecido a veces hasta dos semanas después de la infección.

Las pruebas serológicas son importantes por varias razones. Los investigadores pueden realizar encuestas serológicas para tener una mejor idea de cómo y dónde se ha propagado el virus. Por ejemplo, saber cuántos niños tenían el virus afectaría dónde y cuándo se vuelven a abrir las escuelas. Tener una idea más clara de cuántas personas han tenido el virus también es importante para calcular las tasas de transmisión y mortalidad. Las pruebas podrían ayudar a identificar los puntos calientes, permitiendo a los funcionarios aumentar las pruebas y el rastreo de contactos en las áreas más afectadas, al tiempo que se alivian las restricciones en los lugares que parecen estar bien.

Las pruebas también jugarán un papel crucial para comenzar a comprender cómo funciona la inmunidad a este virus en particular: qué niveles de anticuerpos pueden proporcionar protección contra el virus y cuánto tiempo puede durar la inmunidad. Estas preguntas son particularmente relevantes para los trabajadores de salud y los socorristas, que podrían ayudar a cuidar a los pacientes de Covid-19 sin preocuparse por contraer el virus nuevamente o llevarlo a sus familias. 

En otros brotes de enfermedades, como el Ébola, los sobrevivientes no solo ayudaron a los investigadores a conocer su respuesta inmunológica y ayudaron a otros en su recuperación al donar plasma sanguíneo, sino que también ayudaron a cuidar a otros que todavía estaban enfermos.

Este mes, la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) ha otorgado cuatro autorizaciones de emergencia para pruebas serológicas. No todas las pruebas deben ser autorizadas por la FDA. Hace un mes, la agencia publicó pautas para procedimientos de pruebas serológicas efectivas para ayudar a cualquier compañía a diseñar sus propias pruebas, parte de las reglas relajadas de la FDA para alentar la rápida creación de herramientas contra la pandemia.

Una de estas pruebas fue desarrollada por Boston Heart Diagnostics. Normalmente la compañía utiliza análisis de sangre para evaluar el riesgo de enfermedad cardíaca, problemas hepáticos y signos de diabetes para que los pacientes puedan tomar diferentes decisiones dietéticas. 

Patrick Noland, presidente de la compañía, dijo que tienen poco de ese trabajo en este momento ya que los pacientes evitan las visitas a sus médicos que no son de emergencia. La compañía cambió de dirección después que la FDA emitió una guía el mes pasado para desarrollar pruebas serológicas. 

“Nos dimos cuenta de que tenemos todo lo que necesitamos para ejecutar anticuerpos Covid e inmediatamente comenzamos a hacerlo”, dijo Noland. Desarrollaron y probaron su ensayo y lo sacó al mercado tres semanas después. Noland comparó su cambio inesperado con Dyson, la empresa de aspiradoras cambiada a la fabricación de ventiladores. Su laboratorio de Massachusetts también está certificado por el estado de Nueva York, y pueden hacer 4.800 pruebas al día, dijo.

Pero las pruebas serológicas no son una panacea. En primer lugar, algunas pruebas pueden no ser precisas. Los investigadores y las empresas que crean las pruebas han tenido problemas para obtener muestras de sangre de pacientes que habían confirmado casos del virus, a fin de verificar la precisión de sus pruebas serológicas. 

Los funcionarios británicos ordenaron más de cuatro millones de pruebas serológicas en marzo que resultaron ser defectuosas. Ahora, las pruebas de trabajo pueden no estar disponibles en el Reino Unido hasta el mes que viene. Además, muchos de los mismos problemas con las pruebas para el virus activo aplican a las pruebas serológicas, con escasez de suministros, laboratorios sobrecargados y la falta de equipo de protección personal para los trabajadores de salud que realizan las pruebas. 

Y a algunos expertos les preocupa que las pruebas para consumo comercial y no autorizadas por la FDA puedan crear problemas aún mayores, especialmente en el caso de falsos positivos, lo que podría hacer que las personas crean que ahora son inmunes al virus cuando en realidad no lo son.

Para aquellos que desean volver a la normalidad o alguna versión de esta, esta noticia puede ser frustrante. Pero tratar de saltar por encima de los siguientes pasos podría enviarnos de vuelta al punto de partida, dicen los expertos. 

Continuar quedándose en casa siempre que sea posible y practicar el distanciamiento físico les dará a los funcionarios e investigadores el tiempo que necesitan para aprender más sobre el virus. 

A pesar del atractivo comprensible de una solución rápida, aumentar la capacidad de atención médica en todos los sentidos (más ventiladores, más equipos de protección, más pruebas de coronavirus, más investigaciones sobre las pruebas serológicas, más trabajadores para realizar pruebas y rastrear casos) es probablemente una mejor apuesta y es más probable que conduzca a una solución duradera.