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Kim Jong Un: ¿vivo o muerto?

Mientras circulan rumores sobre la muerte o la incapacidad de Kim Jong Un, el tercero de una línea de dictadores solitarios de Corea del Norte, los expertos que analizaron detenidamente la limitada información disponible dicen que es probable que nadie fuera del país sepa con certeza cuál es su condición actual.

“Es un país difícil de entender en tiempos normales”, señaló Ken Gause, un analista de liderazgo extranjero de CNA, un equipo de investigación sin fines de lucro que con frecuencia trabaja con organizaciones gubernamentales. “Si quieren cerrar la información que sale del régimen, lo harán”, dijo a Yahoo News.

Los funcionarios surcoreanos han ido tan lejos como para negar su muerte, pero Kim no ha aparecido públicamente en dos semanas a pesar de las múltiples declaraciones recientes enviadas bajo su nombre. El presidente Trump, el lunes por la noche, insinuó que sabía más sobre la salud de Kim, pero no dio más detalles.  

La señal inicial de alarma llegó el 15 de abril cuando Kim, por primera vez desde que asumió el poder, no se presentó en el Palacio Kumsusan del Sol para las celebraciones de cumpleaños de su abuelo Kim Il Sung, una de las fiestas más importantes de la nación aislada. Las preocupaciones aumentaron luego de la ausencia de Kim e informaron que se había sometido a una cirugía cardíaca, según el sitio surcoreano Daily NK, conocido por sus conexiones con las redes de desertores de Corea del Norte. 

Los informes de CNN sobre funcionarios estadounidenses que rastrearon noticias de la grave condición de salud de Kim y un tweet eliminado de un reportero de NBC sobre Kim con muerte cerebral intensificaron las especulaciones rápidamente.

La gama de posibles escenarios dentro de Corea del Norte es amplia. Kim podría estar de vacaciones o recuperarse de un procedimiento médico, o aislarse de la infección por coronavirus como gran parte del mundo. 

En el otro extremo del espectro está “la última pesadilla al cuadrado”, dijo Harry Kazianis, director senior de estudios coreanos en el Centro para el Interés Nacional, durante una entrevista telefónica. Esa pesadilla es un escenario en el que el estado con armas nucleares se derrumba y una avalancha de refugiados, posiblemente infectados con el coronavirus, surge en China y Corea del Sur.

Con tan poca información emergiendo del enclave de Corea del Norte, la mayoría de los expertos planean esperar y ver.

“La conclusión es que no sabremos el estado de Kim Jung-un hasta que Corea del Norte nos lo diga”, escribió el embajador Joseph DeTrani, el ex enviado especial estadounidense para las conversaciones a seis bandas con Corea del Norte, en un correo electrónico.

Extraer información de Corea del Norte, un lugar que está separado del resto del mundo, siempre ha sido extremadamente difícil para la recopilación de inteligencia. “Cuando estaba en inteligencia llamamos a Corea del Norte el blanco más duro”, dijo Bruce Klingner, ex oficial de la CIA y investigador principal para el noreste de Asia en la Fundación Heritage.

Dada la falta de información, los expertos a menudo recurren a imágenes satelitales para tratar de tener una idea de la situación en el terreno. Según las imágenes publicadas por la tienda de análisis coreana 38 North, el tren personal de Kim Jong Un ha sido estacionado en Wonsan, una zona costera de élite.

“Podría haber otras explicaciones”, señaló Gause. “Potencialmente está tratando de evitar el virus, o tal vez ha alcanzado una posición dentro de su consolidación de poder que ya no tiene que rendir homenaje a su padre y abuelo para mantener la legitimidad”.

John Nixon, ex analista de liderazgo de la CIA, estuvo de acuerdo en que la ausencia de Kim era extraña, pero dijo que reflejaba el comportamiento mostrado por otros líderes dictatoriales que temen que el virus pueda amenazar su control del poder. “Moscú fue golpeado fuertemente con el virus COVID-19 y [el presidente Vladimir] Putin básicamente desapareció”, escribió Nixon en un correo electrónico. “Parece que Kim Jong Un está practicando el mismo distanciamiento social extremo si no fuera por los múltiples rumores sobre su mala salud”.

Si los rumores son ciertos, o incluso si Kim está temporalmente fuera de servicio, la pandemia podría dificultar aún más la comprensión de lo que está sucediendo y cómo enviar ayuda. Incluso el contrabando entre Corea del Norte y China se corta, eliminando uno de los métodos que utiliza el régimen para mantenerse a flote en medio de sanciones paralizantes, señaló Klingner.

“Corea del Norte y China realmente han cerrado la frontera”, dijo.

El potencial para un gran éxodo de refugiados de Corea del Norte “sería una preocupación real para China, dada su frontera de 900 millas con Corea del Norte”, escribió DeTrani. “Ahí es donde la comunidad internacional tiene que ayudar, suponiendo, por supuesto, que [Kim Jong Un] o cualquier sucesor permita que la comunidad internacional y las ONG ayuden”, continuó.

La muerte de Kim también tendría repercusiones en los Estados Unidos, que tiene alrededor de 28,000 topas basadas en Corea del Sur. No está claro cómo esas fuerzas podrían tener que responder al caos dentro de Corea del Norte o defender Corea del Sur. 

En los últimos años las fuerzas estadounidenses y surcoreanas ya han reducido ciertos ejercicios militares debido a las estancadas negociaciones diplomáticas entre Trump y Kim. Con la pandemia, esas fuerzas militares están bloqueadas, aunque su estado de alerta no parece haber cambiado en respuesta a los rumores sobre la muerte de Kim. 

Además, los EE. UU y Corea del Sur han participado en intensas negociaciones sobre los pagos de defensa para reembolsar al Pentágono, lo que ha tensado la relación de alguna manera. Las fuerzas estadounidenses en Corea operan actualmente en estado de emergencia, con restricciones de movimiento y proximidad. Si bien Corea del Norte tiene fuerzas de artillería acumuladas en la frontera que apuntan hacia Seúl, no está claro cómo sería un conflicto en medio de una pandemia.

“Estaría prestando atención a lo que están haciendo los chinos y lo que están haciendo los Estados Unidos y Corea del Sur”, dijo Gause. “Si no están elevando su estado de alerta o preparándose para ir a Corea del Norte, a lo sumo, podría haber una transición de poder pero no una crisis”.

Si Kim muere, los expertos creen que el sucesor más probable sería su hermana, Kim Yo Jong, cuya posición en la sociedad de élite y en las clasificaciones políticas se ha elevado en los últimos años. Su condición de Kim podría ser más importante que su género.

“Creo que alguien conectado a la línea de sangre Peaktu es esencial para la legitimidad”, escribió David Maxwell, miembro de la Fundación para la Defensa de las Democracias y veterano del Ejército de los EE. UU previamente estacionado en Corea que administra un correo electrónico a Listserv sobre asuntos coreanos. “Será difícil para un pariente que no sea de sangre tomar el poder ya que toda la narrativa de propaganda tendrá que ajustarse”.

Si no hay un sucesor claro y el destino de Kim es tan sombrío como dicen los rumores, entonces las cosas podrían escalar rápidamente.