Menú Cerrar

Inversiones chinas en África pudieran no ser dinero inteligente


China está prestando y prometiendo miles de millones a África para asegurar su acceso a recursos baratos y extender su influencia. Pero los africanos son conscientes de la situación y los chinos podrían no beneficiarse realmente de su inversión.

Hace diez años, hice un viaje sentimental a mi antigua escuela en Zimbabwe. Alquilamos un automóvil y un conductor en Victoria Falls y nos dirigimos al Chobe Game Park en Botswana. 

En la frontera le pregunté al conductor, de manera tímida y paternalmente condescendiente, acerca de la ropa casi nueva y apenas gastada que nos habían pedido que trajéramos a los pobres zimbabuenses. “¡Todas son viejas!”, dijo, apenas ocultando su disgusto ante nuestras camisas de algodón 100% Marks & Spencer. “Pero son mejores que la basura china; ¡Se deshacen en el primer lavado!”

Los africanos ya no son el toque suave que alguna vez pudieron haber sido. Saben el costo y el valor de todo y son más que capaces de tomar decisiones altamente educadas. Estados Unidos sigue siendo el mayor inversor en África, pero China se está recuperando. La Iniciativa de Investigación en África de China de la Universidad Johns Hopkins calcula que China también es un importante acreedor, habiendo prestado US $ 136 mil millones a África desde 2000.

Las empresas chinas están adquiriendo rápidamente materias primas, tierras de cultivo e influencias libres de preocupaciones por la corrupción, el desperdicio y el daño ambiental. Los propios líderes africanos están interesados ​​en inversiones extranjeras de bajo costo en carreteras, ferrocarriles y embalses. El efectivo extranjero acelera el desarrollo y crea empleos.

Sin embargo, las primeras empresas chinas en llegar cometieron un error escolar al traer mano de obra de China y provocar enojo y resentimiento entre los africanosLas sugerencias de que los recursos se vendieran a precios por debajo del mercado debido a los acuerdos acogedores con los líderes locales no ayudaron. Los recursos extraídos con máquinas no generaron valor agregado para los africanos. Y el modelo de préstamo puede estar creando niveles impagables de deuda.

Solo a Angola se le han otorgado préstamos por US $ 42,2 mil millones, aproximadamente la mitad del producto interno bruto anual de todo el país. Zambia pronto tendrá que reestructurar su deuda, y es una bendición mixta que el milagro económico de Etiopía esté respaldado por US $ 4 mil millones de dinero chino.

Peor aún son las acusaciones de colonialismo, aunque han sido negadas por los líderes africanos. Ellos están en lo correcto. Pueden ver venir a los chinos y tienen el control. China solo necesita evitar cualquier signo de condescendientes africanos porque ese es el aspecto menos redentor del colonialismo.

Para salvaguardar su acceso a recursos baratos y extender su influencia, China prometió a África US $ 60 mil millones en Beijing esta semana. Extiende la promesa de US $ 60 mil millones de hace tres años, pero no es una gran suma para un continente. Se estima que el costo de la Iniciativa Belt and Road está en la regiónzona de los US $ 4 billones a US $ 8 billones.

El cambio de régimen puede significar la nacionalización, la pérdida de activos, la ausencia de retornos y la pérdida de influencia. Gran Bretaña dejó una gran riqueza cuando dio la independencia a los países de la Commonwealth y se había beneficiado de un siglo de recursos baratos. El reciente aplazamiento por parte de Malasia de un proyecto de US $ 20 mil millones financiado por China es una señal de advertencia de que la inversión no tiene garantías.

La retirada de Estados Unidos de apoyar a muchos de estos países podría ser un cáliz envenenado en lugar de una oportunidad para China. La influencia en África será mucho más difícil de lograr que en el siglo XIX. Al final del día, debe haber algún retorno financiero sobre el desembolso. Esos recursos baratos pueden venir a un precio mucho más alto de lo que parece.

Los africanos pueden ver venir a los chinos, y si juegan bien sus cartas, podrían ganar mucho de los chinos. El dinero compra lealtad solo mientras fluye. No puedes hacer cumplir las deudas cuando es otro país. Los contratos de préstamo pueden asegurar acuerdos, pero los contratos no pueden preservarlos. La inversión tendrá que producir más que influencia; necesita retornos financieros para que todos los involucrados sean sostenibles.

Los líderes africanos viajaron a Beijing esta semana para obtener el dinero. En el futuro, los banqueros chinos que reestructuran deuda pueden convertirse en viajeros frecuentes para recuperarla.