¿El uso constante de tecnologías digitales afecta la salud de nuestro cerebro?

– Once expertos responden

Con tantos de nosotros que ahora estamos constantemente conectados a la tecnología digital a través de nuestros teléfonos inteligentes, computadoras, tabletas e incluso relojes, hay un gran experimento en marcha.

Compañías como Google, FacebookTwitter, Apple compiten por nuestra atención, y lo están haciendo con mucha inteligencia, conociendo los botones psicológicos para presionar y hacer que regresemos por más. Ahora es común que los niños estadounidenses obtengan un teléfono inteligente a los 10 años. Ese es un dispositivo de distracción que llevan en sus bolsillos todo el tiempo.

Cuanto más adaptados a la economía de atención nos volvemos, más tememos que pueda hacernos daño. En Silicon Valley se nos dice que más padres limitan el tiempo de pantalla de sus hijos e incluso escriben cláusulas de no pantalla en sus contratos con niñeras. Lo que nos hace preguntarnos: ¿saben algo que nosotros no sabemos?

Si es cierto que las distracciones digitales constantes están cambiando nuestras funciones cognitivas para empeorar, lo que deja a muchos de nosotros más desconcertados, más propensos a los lapsos en la memoria y más ansiosos, significa que estamos viviendo una profunda transformación de la cognición humana. ¿O podría ser que estamos exagerando como las personas que en el pasado que se asustaron con las nuevas tecnologías, como la imprenta o la radio?

Para averiguarlo decidimos preguntar a los expertos: ¿Cómo afecta nuestro uso constante de las tecnologías digitales a la salud de nuestro cerebro?

Las respuestas, verás, están lejos de ser ciertas o incluso consistentes. Aún no se sabe mucho sobre la conexión entre el uso de los medios y la salud del cerebro en adultos y niños. La evidencia que existe en la multitarea y la memoria, por ejemplo, sugiere una correlación negativa, pero un vínculo causal es aún difícil de alcanzar. Aún así, muchos de los investigadores y expertos en comportamiento humano con los que hablamos aún sienten una inquietud acerca de a dónde nos está llevando el uso constante de la tecnología digital.

“Todos somos peones en un gran experimento para ser manipulados por estímulos digitales a los que nadie ha dado su consentimiento explícito”, nos dijo Richard Davidson, neurocientífico de la Universidad de Wisconsin. ¿Pero cuáles son los resultados del experimento?

Nuestras conversaciones fueron editadas en aras del tiempo y claridad.

Las compañías tecnológicas tienen herramientas poderosas y omnipresentes para influir en nuestra psicología y aprovecharse de ella.

Richard Davidson, neurocientífico de la Universidad de Wisconsin Madison y fundador y director del Center for Healthy Minds.

Estoy más preocupado por el aumento de la distracción, el déficit de atención que todos sufrimos y las consecuencias que se derivan de esto.

Nuestra atención está siendo captada por dispositivos en lugar de ser regulada voluntariamente. Somos como un marinero sin timón en el océano: empujados y tirados por los estímulos digitales a los que estamos expuestos y no por la dirección intencional de nuestra propia mente.

La capacidad de regular voluntariamente la atención está más desarrollada en humanos que en otras especies. Como William James, el gran psicólogo escribió en 1890: “La facultad de atraer voluntariamente una atención errante, una y otra vez, está la raíz misma del juicio, el carácter y la voluntad”.

Pero nos estamos deteriorando en esa capacidad globalmente. Todos somos peones en un gran experimento para ser manipulados por estímulos digitales a los que nadie ha dado su consentimiento explícito. Esto está sucediendo insidiosamente bajo el radar.

Esto, para mí, subraya la urgencia de entrenar nuestras mentes con la meditación para que no tengamos que revisar nuestro teléfono 80 veces al día.

Christopher Burr, filósofo de la ciencia cognitiva e investigador postdoctoral en el Instituto de Internet de Oxford

Nuestro uso constante de las tecnologías digitales permite que los sistemas inteligentes aprendan más y más sobre nuestros rasgos psicológicos, con diversos grados de validez o precisión. Por ejemplo, el acelerómetro de nuestro teléfono inteligente podría usarse para inferir nuestros niveles de estrés en el trabajo, o un análisis automatizado de nuestros patrones vocales podría determinar que estamos deprimidos.

Pero lo que me preocupa es que los usuarios rara vez están completamente informados de que sus datos podrían usarse de esta manera. Además, a menudo las empresas que desarrollan la creciente variedad de tecnologías de “salud y bienestar” de los riesgos de intervenir no son suficientemente consideradas. Por ejemplo, las empresas pueden estar presionando a un usuario para que cambie los patrones de sueño, el estado de ánimo o las preferencias dietéticas y cause daños no deseados.

En un entorno de atención médica, un médico intentará evitar intervenciones que no involucren al paciente en el proceso de toma de decisiones. En cambio, los médicos tratan de respetar y promover la autocomprensión y autodeterminación del paciente. Necesitamos encontrar formas de mantener esta relación también en el campo de las tecnologías de la salud y el bienestar.

Cualquier inferencia o intervención posterior que tenga como objetivo cambiar el comportamiento de un usuario debe ser totalmente transparente, e idealmente examinada por un comité de revisión ética. Esto ayudaría a minimizar la posibilidad de consecuencias no deseadas (p. Ej., Aumento del estrés, ansiedad o incluso el riesgo de adicción al comportamiento).

La investigación hasta el momento muestra una correlación entre el bombardeo de los medios digitales y los problemas con el pensamiento. Pero está lejos de ser concluyente.

Anthony Wagner, presidente del departamento de psicología de Stanford

La ciencia nos dice que existe una relación negativa entre usar más medios simultáneamente y la capacidad de la memoria de trabajo. Y sabemos que la capacidad de la memoria de trabajo se correlaciona con la comprensión del lenguaje, el rendimiento académico y una gran cantidad de variables de resultados que nos interesan.

La ciencia nos dice que la relación negativa existe, pero la ciencia no nos dice si el comportamiento de los medios está causando el cambio. Es muy temprano para concluir realmente. La respuesta es que no tenemos ni idea.

Pero si hay una relación causal, y estamos transformando las capacidades funcionales cognitivas subyacentes, eso podría tener una consecuencia para el rendimiento académico o el rendimiento en general. Uno querría saber eso.

El campo necesita ir a la gran ciencia; necesitamos ir a un número muy grande [de participantes en el estudio]. Tomaría los primeros estudios como sugerencias de relaciones, pero ahora, hagamos ciencia con el uso del diseño y el poder que nos llevaría a creer que las cosas podrían ser más confiables en términos del resultado que todos encuentran.

Paul Murphy, investigador de Alzheimer en el departamento de bioquímica molecular y celular de la Universidad de Kentucky

Las enfermedades neurodegenerativas tardan décadas en desarrollarse, y el uso generalizado de dispositivos electrónicos como teléfonos inteligentes, etc, es todavía algo relativamente reciente. Por lo tanto, la forma más aterradora de ver esto es que estamos llevando a cabo un experimento de riesgo con algunas consecuencias potencialmente graves para la salud pública y no sabremos durante una década más o menos si hemos cometido algunos errores terribles.

En cierto modo, esto es análogo a los problemas que tenemos al estudiar los efectos a largo plazo del tiempo frente a la pantalla en los niños. Podemos sospechar que esto puede ser malo, pero todavía faltan muchos años para que lo sepamos, y no estamos ni siquiera cerca de saber qué tipo de exposición es segura o cuánta puede ser peligrosa.

Existe una preocupación particular y un enfoque de investigación sobre lo que la tecnología hace a las mentes jóvenes y en desarrollo.

Gary Small, autor del libro iBrain y director del Centro de Investigación de la Memoria y el Envejecimiento de UCLA en el Instituto Semel de Neurociencia y Comportamiento Humano

Mi mayor preocupación es con los jóvenes, cuyos cerebros aún se están desarrollando desde el nacimiento hasta la adolescencia. Hay un proceso llamado poda [el proceso de eliminar las neuronas que están dañadas o degradadas para mejorar la capacidad de red del cerebro]. Esto podría verse afectado a través del uso de tecnología todo el tiempo. No tenemos datos sobre eso, pero ciertamente puede plantear una preocupación.

[El uso constante de la tecnología] afecta la salud de nuestro cerebro. Tiene un lado positivo y un lado negativo. El inconveniente es que cuando las personas lo usan todo el tiempo interfiere con su memoria porque no están prestando atención a lo que está sucediendo. Están distraídos.

Que yo sepa, no hay estudios sistemáticos que miren eso. Solo puedes mirar esto indirectamente. Así que hemos estudiado la frecuencia de las quejas de memoria según la edad. Usted encuentra que alrededor del 15 por ciento de los adultos jóvenes se quejan de su memoria, lo que sugiere que puede haber cosas como distracción.

En el lado positivo, hay ciertas tareas mentales que, al usar estas tecnologías, ejercitan nuestro cerebro. Algunos estudios han demostrado que algunos videojuegos y aplicaciones pueden mejorar la memoria de trabajo, la inteligencia fluida [resolución de problemas] y las habilidades para realizar múltiples tareas.

Susanne Baumgartner, Centro de Investigación sobre Niños, Adolescentes y Medios de Comunicación, Universidad de Amsterdam

Estoy investigando los posibles impactos de las redes sociales y el uso de teléfonos inteligentes en la atención y el sueño de los adolescentes. Estoy particularmente interesada en los efectos de la multitarea de los medios, es decir, usar los medios de comunicación mientras realizo otras actividades de los medios de comunicación o hacer tareas, o participar en una conversación. Hoy en día, la mayoría de los adolescentes tienen sus propios teléfonos inteligentes y, por lo tanto, tienen acceso a todo tipo de contenido multimedia cuando lo deseen.

Encontramos en nuestros estudios que los adolescentes [en los Países Bajos] que participan en la multitarea en los medios con más frecuencia informan más problemas de sueño y más problemas de atención. También muestran un menor rendimiento académico. Sin embargo, esto no necesariamente indica que el uso de los medios fue la causa de esto.

Cuando observamos los problemas del sueño encontramos que el estrés relacionado con el uso de las redes sociales era un mejor indicador de los problemas del sueño que la cantidad de uso de los medios sociales. Esto parece indicar que no es el uso de las redes sociales per se el que está relacionado con los problemas del sueño, sino si los adolescentes se sienten estresados ​​por su uso.

Entonces, en general, sigo dudando un poco sobre la conclusión de que el uso de los medios digitales es perjudicial para el desarrollo cognitivo de los adolescentes. En este punto, necesitamos más estudios que realmente investiguen estos impactos en estudios a largo plazo y con mejores mediciones (por ejemplo, rastreando el comportamiento de los teléfonos inteligentes en lugar de solo preguntar a los adolescentes sobre su uso de los medios).

Y tampoco debemos olvidarnos de ver los efectos beneficiosos potenciales. Por ejemplo, estudios realizados por otros investigadores encontraron que los tipos específicos de uso de los medios, como jugar videojuegos de acción, pueden ser beneficiosos para las habilidades cognitivas.

Elizabeth Englander, directora y fundadora del Massachusetts Aggression Reduction Center

Una de las cosas más sorprendentes que hemos estado viendo en el laboratorio es que los adolescentes a menudo nos dicen que casi todas las características de las redes sociales pueden hacer que se sientan más ansiosos.

Si ven lo que hacen sus amigos, eso puede hacer que se sientan ansiosos por no ser parte de eso. Si no ven lo que hacen los amigos, eso también los pone ansiosos, ya que se preocupan por quedarse fuera. Los momentos en que no se sienten ansiosos es cuando usan las redes sociales y se involucran activamente con sus amigos de una manera positiva. Pero en otras ocasiones, parece aumentar la ansiedad.

Eso es sorprendente. Es un modelo de una interacción donde existe este sistema de recompensa fuerte y que parece mantener a los niños en una conexión emocional. Una niña lo describió como una correa.

En términos de evidencia directa [mostrar que los teléfonos móviles y las redes sociales impiden las conexiones humanas en persona], es limitado. Pero piénsalo: ¿cómo se conectan las personas entre sí? Lo hacen a través de habilidades sociales. ¿Y cómo construyes habilidades sociales? Solo hay una forma de la que somos conscientes: a través de las interacciones cara a cara con otros compañeros de tu edad.

Cuando tienes una sociedad en la que otras cosas están desplazando las interacciones sociales cara a cara, es razonable asumir que afectarán el desarrollo de las habilidades sociales. Parece ser lo que estamos viendo ahora.

Necesitamos encontrar una manera de equilibrar los riesgos de la tecnología digital siempre presente con sus recompensas

Heather Kirkorian, profesora asociada en la escuela de ecología humana en la Universidad de Wisconsin Madison

Una cosa está clara: el impacto de los medios digitales depende en parte de cómo los usamos.

En el caso de bebés y niños pequeños, los investigadores a menudo se refieren al contenido y al contexto Es decir, el impacto de los medios digitales en los niños pequeños depende de lo que hacen los niños y de cómo esas actividades están estructuradas por los adultos que están o no en la sala.

Por ejemplo, podríamos comparar el video chat con un abuelo versus mirar un programa educativo de televisión versus jugar un videojuego violento versus usar una aplicación para pintar con los dedos. Los niños pequeños tienen más probabilidades de beneficiarse de los medios digitales cuando el contenido es atractivo, educativo y relevante para sus propias vidas; cuando lo usan junto con otros, cuando los padres ayudan a los niños a entender lo que ven en la pantalla y lo conectan a lo que experimentan fuera de la pantalla. Y cuando las actividades de los medios digitales se equilibran con actividades fuera de la pantalla, como jugar afuera, jugar con juguetes, leer libros con los cuidadores y obtener la cantidad de sueño recomendada.

Así que la investigación con adolescentes y adultos no es muy diferente. Por ejemplo, los efectos de los medios sociales dependen de si los usamos para conectarnos con seres queridos durante todo el día y obtener apoyo social en comparación con nuestras vidas comparadas con las vidas a menudo altamente filtradas de los demás y nos exponemos a la intimidación u otro contenido negativo.

De manera similar, el impacto de los videojuegos en la atención depende del tipo de juego que se juega y del tipo de atención que se mide.

Adam Gazzaley, profesor de neurología en la Universidad de California en San Francisco y autor de The Distracted Mind

He escrito mucho sobre el impacto directo de la tecnología digital en la regulación emocional, la atención y el estrés, como resultado de la sobreexposición a la información, los ciclos rápidos de recompensa y la participación simultánea en múltiples tareas. Estas son ciertamente razones para preocuparse.

Pero personalmente, me parece que uno de los aspectos más desafiantes de nuestra preocupación digital es el desplazamiento que provoca la naturaleza, la comunicación cara a cara, la actividad física y los momentos tranquilos y enfocados internamente.

Actualmente estoy en un viaje a Nueva Zelanda con una exposición limitada a la tecnología para poder enfocarme en conectar con los amigos, la naturaleza y mi propia mente. Ahora me doy cuenta más que nunca de lo importantes que son estas experiencias para la salud de mi cerebro.

Dicho esto, creo que la tecnología nos puede ofrecer una oportunidad increíble para mejorar nuestro conocimiento y enriquecer nuestras vidas. Resolver esto es nuestro próximo gran desafío tecnológico y humano.

El caso de las empresas que fabrican productos menos adictivos.

Ethan Zuckerman, director del Centro de Medios Cívicos del MIT

Con cualquier tecnología nueva, siempre hay un patrón de personas que dicen: “Esto es adictivo y está destruyendo a la sociedad como la conocemos”. A menudo hay algo real en esas preocupaciones. También hay a menudo algo que es el pánico moral.

Una de las formas en que se siente el pánico moral es que tiende a centrarse en nuestros hijos o en la sexualidad. Entonces, cuando ve a alguien diciendo que vamos a tener una generación perdida, o que Bluetooth está llevando a los jóvenes a tener relaciones sexuales a un ritmo sin precedentes, siempre son indicios de pánico moral en lugar de preocupación por cosas reales.

Por lo que puedo decir, la cultura de crianza de los hijos en Silicon Valley es esta locura performativa. Voy a la señal de la virtud más fuerte que nadie. Soy mejor padre que tú porque impongo restricciones más locas a mi familia que tú. [Banning screens] se siente muy consistente con eso.

La razón por la que esas historias son satisfactorias es que sale de ello pensando: “Qué imbéciles. Si piensan que esto no es bueno, ¿por qué continúan haciéndolo? “Entonces, tienes gente como Jaron Lanier que dice:” Deja tus redes sociales ahora; es malo para ti “. Eso se siente irresponsable de otra manera: claramente hay miles de millones de personas que no van a abandonar las redes sociales en parte porque se ha convertido en una tecnología de comunicación crítica. Es fundamental para la forma en que interactúan con el mundo. Para mucho trabajo y juego, es esencial en estos días.

Entonces, lo que quiero decirle a Lanier es hacerlo mejor. No vamos a poner a este genio de nuevo en la botella. Hay muchas cosas que han resultado buenas. No hay nadie en serio proponiendo que vamos a apagar todo esto.

La pregunta interesante es ¿cuáles son los problemas reales y cómo los abordamos y los mejoramos? ¿Cómo mitigaría esos efectos dañinos? ¿Cuáles son los efectos positivos que queremos de ella?

Nir Eyal, autor de Hooked: Cómo construir productos formadores de hábito

La tecnología es como fumar cannabis.

El noventa por ciento de las personas que fuman cannabis no se vuelven adictas. Pero el punto es que vas a conseguir algunas personas que abusan de un producto, si es suficientemente bueno y atractivo, eso va a suceder. La solución a eso es que deberíamos arreglar el daño, no la tecnología en sí, sino el daño que causa. Quiero que las empresas busquen adictos y los ayuden.

Muchas compañías hacen productos adictivos. Garantizo que alguien es adicto a Vox. La buena noticia es que estas empresas saben cuánto está utilizando su producto. Entonces, si quisieran, podrían simplemente mirar su registro y decir: “Mira, si usas el producto 30 horas a la semana, 40 horas a la semana, nos comunicaremos con ellos y les diremos: ‘Oye, ¿podemos ayudarte? modera tu comportamiento? Estás mostrando un patrón de comportamiento consistente con alguien que puede estar luchando contra una adicción.¿Cómo podemos ayudar?'”

Y sabes qué, el hecho es que en realidad mejoraría la plataforma. Les interesa hacer esto. Sé que algunos de ellos están trabajando en ello.

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