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El desastre económico de 2008 podría repetirse

Comentarios y artículos poco cuidadosos están marcando el décimo aniversario del pánico de 2008. Sin embargo, casi todos ignoran la causa de la crisis: un dólar débilUna moneda inestable y volátil siempre genera trastornos económicos. Si no comprendemos esa lección fundamental, inevitablemente nos volveremos a meter en problemas en el futuro.

Además, estas retrospectivas pasan por alto o restan importancia a otros dos grandes errores cometidos por el gobierno federal. Aquí están los tres.

– Dañar el dólar. Precipitada por el estallido de la burbuja de alta tecnología, la economía se debilitó en 2000 y entró en una recesión formal el año siguiente. En respuesta, la Reserva Federal comenzó a recortar las tasas de interés. Luego, el Departamento del Tesoro (que por ley está a cargo del dólar) comenzó a socavar el valor del dólar.

Ese fue un error catastrófico. La teoría detrás de este movimiento fue que una devaluación gradual del dólar impulsaría las exportaciones, lo que ayudaría a estimular la economía. Esa teoría no tiene sentido: los países con monedas inestables siempre, con el paso del tiempo, tienen un desempeño inferior al de las que tienen monedas sólidas. Compare Suiza, que ha tenido la moneda mejor administrada en los últimos 100 años, con Argentina, que ha tenido una de las peores. Suiza se ha expandido de manera impresionante mientras que Argentina se ha estancado aunque alguna vez fue una potencia económica mundial.

La razón de tal divergencia dramática es simple. El progreso depende de la inversión, y la inversión productiva recibe una ayuda inmensa cuando el valor del dinero es estable, al igual que los mercados operan de manera mucho más eficiente y fructífera cuando hay pesos fijos y medidas para los productos básicos. Por ejemplo, la cantidad de líquido que constituye un galón no fluctúa. El dinero mide el valor de la manera en que un criterio mide la longitud.

El dinero divertido distorsiona los precios, que son los transportadores absolutamente cruciales de la información (oferta y demanda) que permiten el funcionamiento de los mercados libres. Como un virus en una computadora, una moneda distorsionada corrompe la información. A medida que el dólar fue destruido gradualmente, los precios de las materias primas se dispararon. El petróleo se pasó de $ 20 a $ 25 por barril a más de $ 100. El oro se disparó desde menos de $ 300 por onza hasta un máximo de $ 1,900. Cuando el dinero se vuelve poco confiable, las personas recurren a activos duros. El ejemplo más dramático y destructivo de ese proceso fue en el mercado de la vivienda. En un grado u otro, otras monedas siguieron el mal ejemplo del dólar. Por lo tanto, la expansión de viviendas artificiales, y la quiebra, se convirtió en un acontecimiento mundial.

– La inconsistencia de Washington trae a la parálisis del mercado financiero. El inevitable cómputo se convirtió en un pánico que casi llevó al sistema financiero a un paro cardíaco catastrófico. En la primavera de 2008, el quinto mayor banco de inversión de Wall Street se derrumbó cargado con hipotecas basura y otros activos cuestionables. Bear Stearns no era una institución clave, pero el gobierno de Bush decidió rescatar a los acreedores de la firma. Las dos empresas políticamente poderosas y dirigidas imprudentemente por el gobierno, Fannie Mae y Freddie Mac, que fueron acumuladas con hipotecas de alto riesgo, se tambalearon durante ese verano. Washington vino a su rescate. Luego Washington dejó que Lehman Brothers, una institución mucho más grande e importante que Bear Stearns, fracasara. “¡No más rescates!” fue el mensaje. Y luego el primer mercado de dinero creado, que se volvió demasiado agresivo, se vio afectado por las pérdidas. Se produjo una corrida en fondos del mercado monetario, que tenía más de $ 2 billones en activos. Al mismo tiempo, AIG, la compañía de seguros comercial más grande del mundo, necesitaba una infusión enorme de efectivo de emergencia.

El pánico estalló cuando todos se aferraron al dinero en desesperación. Washington volvió a tomar el curso nuevamente otorgando garantías federales para fondos del mercado monetario y rescates para bancos seleccionados. AIG y Citigroup fueron, en efecto, nacionalizados.

– Una regla contable se convirtió en un arma de destrucción masiva. En 2007, los reguladores resucitaron una regla contable, denominada “contabilidad de mercado a mercado”, que se había abolido durante la Gran Depresión. Su efecto fue deprimir de manera constante e implacable el valor del capital bancario en un momento en que estas instituciones se encontraban en condiciones precarias.

El gobierno de Bush fue obstinadamente ajeno a la perniciosidad de este decreto. Finalmente, a principios de marzo de 2009, gracias a los esfuerzos de un puñado de individuos ilustrados, la Cámara de Representantes celebró una audiencia que dejó en claro que este edicto debía desaparecer. Los reguladores captaron el mensaje y efectivamente modificaron la regla destructiva que amenazaba la existencia misma de nuestro sistema bancario. Eso puso un abrupto final al terrible mercado bajista que había golpeado los promedios de capital en casi un 60%. El mercado alcista posterior ha continuado hasta nuestros días.

Todo este lamentable episodio subraya una falta de apreciación: los gobiernos, no los mercados libres, son los causantes de las calamidades económicas.

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