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El coronavirus comenzó meses antes y no en Wuhan

Todo lo que creíamos saber sobre los inicios de la pandemia del coronavirus podría estar equivocado.

Un informe explosivo de científicos de la Universidad de Cambridge arrojó dudas sobre creencias previas sobre cuándo y dónde estalló el Covid-19 por primera vez.

Si bien se creía que el coronavirus se había originado anteriormente en un mercado húmedo en Wuhan a fines del año pasado, una nueva investigación sugiere que en realidad podría provenir de más al sur y que comenzó a propagarse entre los humanos a principios de septiembre de 2019.

El equipo de investigadores ha publicado sus hallazgos, que aún no han sido revisados por pares, en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences, que describe una “red” de infecciones que ha puesto en duda el conocimiento existente.

“El virus pudo haber mutado en su forma final ‘humanamente eficiente’ hace meses, pero permaneció dentro de un murciélago u otro animal o incluso un humano durante varios meses sin infectar a otras personas”, dijo el jueves el genetista de la Universidad de Cambridge Peter Forster.

“Luego, comenzó a infectar y propagarse entre los humanos entre el 13 de septiembre y el 7 de diciembre, generando la red que presentamos en [la revista] Actas de la Academia Nacional de Ciencias [PNAS]”.

Los investigadores analizaron las cepas del virus utilizando una red filogenética, un algoritmo que puede mapear el movimiento global de los organismos a través de la mutación de sus genes.

Al tratar de determinar la ubicación exacta del paciente cero, el primer caso humano de coronavirus, los primeros signos los llevaron a mirar más al sur de la ciudad de Wuhan, donde las infecciones se informaron por primera vez en diciembre.

“Lo que reconstruimos en la red es la primera propagación significativa entre los humanos”, dijo Forster.

Él y sus colegas de varios institutos analizaron más de 1,000 secuencias completas del genoma del virus.

Al contar las diversas mutaciones del virus, pudieron acercarse a descubrir cuándo el primer humano fue infectado por una cepa más cercana a un virus propagado entre los murciélagos.

Encontraron cientos de mutaciones, lo que indica que el virus puede haberse propagado silenciosamente en los animales huéspedes durante años antes de finalmente infectar a los humanos.

Un coronavirus generalmente adquiere una mutación al mes.

Ha habido informes no verificados de que el virus se originó en un laboratorio de Wuhan donde los investigadores estaban trabajando en enfermedades de los murciélagos, pero el nuevo estudio no respalda eso.

“Si me presionan para obtener una respuesta, diría que la propagación original comenzó más probablemente en el sur de China que en Wuhan”, dijo Forster.

“Pero la prueba solo puede provenir del análisis de más murciélagos, posiblemente de otros posibles animales hospedantes, y de muestras de tejido preservadas en hospitales chinos almacenados entre septiembre y diciembre.

“Este tipo de proyecto de investigación nos ayudaría a comprender cómo ocurrió la transmisión y nos ayudará a prevenir casos similares en el futuro”.

Las redes filogenéticas generalmente se consideran medios confiables para rastrear mutaciones genéticas, pero el método está limitado por el tamaño de la muestra y por tener que asumir una velocidad de mutación que puede no ser precisa.

Un virus puede sufrir transformaciones en patrones impredecibles durante un brote sin precedentes como este.