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EE.UU: los estados tienen poderes ‘inmensos’ para combatir el coronavirus

Los funcionarios de salud pública locales y estatales ejercen poderes extraordinarios en situaciones de emergencia, como el brote actual de coronavirus.

Pueden cerrar escuelas y negocios privados. Pueden restringir o detener los sistemas de transporte público. Pueden cancelar conciertos, eventos deportivos y manifestaciones políticas. Pueden llamar a la Guardia Nacional. Pueden suspender las leyes de licencias médicas y proteger a los médicos de reclamos de responsabilidad.

Y pueden poner en cuarentena o aislar a las personas que podrían infectar a otros.

“La autoridad es inmensa y es extensa”, dijo James Hodge, profesor de derecho y director del Centro de Leyes y Políticas de Salud Pública de la Universidad Estatal de Arizona. Todos los estados y muchas ciudades tienen leyes que les otorgan poderes especiales en emergencias, dijo Hodge. Pueden diferir en los detalles, como qué funcionarios públicos tienen autoridad y en qué circunstancias.

En el estado de Washington, el epicentro estadounidense del brote, el gobernador demócrata Jay Inslee declaró el estado de emergencia el mes pasado y ordenó a las agencias estatales que usaran “todos los recursos necesarios” para responder al brote. Otros gobernadores han seguido su ejemplo.  Un estado de emergencia permite a los funcionarios asegurar y gastar dinero rápidamente, dijo Trudy Henson, directora del programa de salud pública del Centro de Salud y Seguridad Nacional de la Universidad de Maryland. Reduce la burocracia eliminando el requisito de utilizar un proceso de licitación competitiva para los contratos gubernamentales. Inslee está pidiendo a la legislatura estatal $ 100 millones del presupuesto de este año para enfrentar la enfermedad.
 
Las declaraciones de emergencia también tienen una importante función de relaciones públicas. “Pueden ser una señal para el público de que somos conscientes de esto y estamos tomando medidas”, dijo Henson.

Una declaración de emergencia otorga a los funcionarios del gobierno la autoridad para restringir o dirigir el movimiento de personas, incluido el aislamiento de una persona infectada con una enfermedad contagiosa o la cuarentena de alguien que parece saludable pero que estuvo expuesto a la enfermedad.

“Eso es lo que ha hecho la salud pública durante literalmente cientos de años”, dijo el Dr. Nirav Shah, abogado y director del Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades de Maine. “En particular, se hizo con la [tuberculosis] en los Estados Unidos”.

Los estados pueden obligar a las personas a obedecer las restricciones de salud pública, dijo Shah, pero espera que la cooperación sea la norma.

Amy Kapczynski, profesora de la Facultad de Derecho de Yale, dijo en una reciente conferencia de prensa de la Unión Americana de Libertades Civiles que las autoridades deberían utilizar los métodos “menos restrictivos” de cuarentena y aislamiento.

Los expertos legales y de salud reunidos por la ACLU escribieron una carta abierta a los líderes federales, estatales y locales diciendo que para alentar la cooperación, podrían tener que tomar medidas para “garantizar que las personas estén protegidas de la pérdida de empleo, las dificultades económicas y la carga indebida”.

“Si se les pide a las personas que eviten el transporte público o el trabajo, los encargados de formular políticas y los empleadores deberían darles un incentivo explícito para quedarse en casa, ya sea con pagos o mediante compensación por la pérdida de salarios”, como ha ocurrido en otros países.

Según los decretos de emergencia, los gobernadores y los funcionarios locales también pueden redirigir a los trabajadores de la salud a donde se los necesita y organizar hospitales para satisfacer las demandas de un brote.

Por ejemplo, pueden decidir qué hospitales deberían tener salas de aislamiento. Pueden ordenar o solicitar a los hospitales que den de alta a pacientes con necesidades de salud menores para dejar espacio a las personas infectadas con el virus. Pueden tomar propiedades para crear centros médicos de emergencia si se agota el espacio hospitalario. Y pueden transferir equipos y suministros de un hospital a otro, según las necesidades del momento.

En casos de escasez, los gobernadores pueden realizar solicitudes de equipos y suministros a la Reserva Nacional Estratégica.

Los gobernadores también pueden suspender las licencias que normalmente regulan a los médicos de un estado, para traer ayuda profesional de otros lugares. Los estados a menudo emplean tales prácticas en desastres naturales.

La función principal de los funcionarios de salud pública locales y estatales es rastrear la enfermedad. El gobierno federal, de hecho, depende de los departamentos de salud locales y estatales para hacer ese tipo de trabajo de detective epidemiológico.

“En una situación de brote, la respuesta de salud pública se realiza a nivel estatal y local”, dijo Shah de Maine. “Somos los responsables de organizar, evaluar a los pacientes y ponernos en contacto con los proveedores de atención médica para garantizar que los pacientes sean transportados y aislados de manera segura en los hospitales, para que no infecten a otros. Y nosotros somos los que hacemos el trabajo epidemiológico de para ver quién más ha estado en contacto”.

Uno termina dejando otras áreas: enfermedades crónicas, tal vez, o salud materna o VIH, sin cubrir”, dijo.

Los estados enfrentaron otro obstáculo en el brote de coronavirus: el abandono inicial de sus laboratorios. Los laboratorios estatales al principio dependían de los CDC para desarrollar una prueba para COVID-19.

Los primeros kits que los CDC enviaron a los estados fueron defectuosos, lo que creó un retraso adicional durante el cual solo los CDC pudieron detectar la enfermedad. Eso evitó el seguimiento de la enfermedad a medida que se propagaba, dijo Kelly Wroblewski, directora de programas de enfermedades infecciosas de la Asociación de Laboratorios de Salud Pública.

Reconociendo que los suministros pueden no mantenerse al día con la infección, la Administración de Alimentos y Medicamentos aprobó el mes pasado laboratorios comerciales y académicos para desarrollar y comenzar a usar sus propias pruebas, que la FDA aprobará retroactivamente.

Los estados pueden establecer sus propios criterios para determinar quién debe ser evaluado. Funcionarios estatales y locales dicen que los criterios iniciales de los CDC fueron demasiado restrictivos, posiblemente retrasando la detección temprana de algunos casos de COVID-19 en los Estados Unidos.

Difundiendo el mensaje

Otra función crucial de las autoridades estatales y locales de salud pública es proporcionar información clara y con base científica. Si bien los mensajes de la administración Trump han sido inconsistentes, con algunos funcionarios, incluido el presidente a veces minimizando la amenaza, los funcionarios estatales y locales han comunicado advertencias y consejos al público.
 

La historia estadounidense ilustra las consecuencias de lo que puede suceder cuando los funcionarios locales descartan la amenaza de una enfermedad infecciosa, dijo John Barry, quien relató la epidemia de gripe española de 1918-19 en su libro “La Gran Influenza”.Mientras Estados Unidos se vio envuelto en la Primera Guerra Mundial en 1918, un barco de Boston atracó en el astillero naval de Filadelfia. Los marineros que desembarcaron trajeron un virus mortal, eventualmente denominado gripe española, que infectó a medio millón de los casi 2 millones de residentes de Filadelfia. Mató a 16,000 de ellos.El director de salud pública de la ciudad en ese momento, Wilmer Krusen, minimizó el peligro, dijo Barry.