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Coronavirus Sudáfrica: las pandillas distribuyen comida en medio de la cuarentena

Foto: Nardus Engelbrecht

La nueva máscara facial de Preston está adornada con las estrellas y rayas de la bandera de los Estados Unidos.

Mientras lo protege del coronavirus, normalmente también lo pondría en peligro en Manenberg, uno de los muchos barrios violentos y pobres en las afueras de Ciudad del Cabo conocido como Cape Flats. Los colores de la máscara identifican a Preston como miembro de “los estadounidenses”, una banda criminal que generalmente no es bienvenida en el territorio de la banda rival Hard Livings.

“Me dispararían”, dice el hombre de 35 años con lo que parece ser una sonrisa.

Pero hoy, está trabajando codo a codo con otros miembros notorios de pandillas para entregar pan, harina y verduras a familias pobres que están luchando durante la cuarentena por coronavirus de Sudáfrica, que ha cerrado industrias y dejó a muchos en Manenberg sin trabajo.

Preston se encuentra en un patio con los otros miembros de la pandilla en medio de una tregua improbable, inclinando la cabeza mientras Danny, un miembro importante de Hard Livings, reza. Se quitan las gorras y se sostienen los brazos tatuados detrás de la espalda.

“Nosotros (las pandillas) decidimos trabajar juntos para ayudar”, dijo Danny. “Y no tenemos ningún problema entre nosotros”.

El proyecto fue iniciado por Andie Steele-Smith, un australiano conocido como el “pastor de las pandillas”. Montan en la parte trasera de su camioneta y su remolque, llevando artículos a las casas y comedores populares.

Steele-Smith dijo que “tan pronto como a estos muchachos se les dio la oportunidad de hacer algo bueno, sencillamente la aprovecharon”.

Las pandillas también se benefician, obtienen algo de comida y la oportunidad de mantenerse relevantes en tiempos difíciles. También parecen disfrutar el papel de modernos Robin Hoods.

Aún así, estos hombres son traficantes de drogas y muchos son asesinos. Muchos de ellos tienen tatuajes que los identifican como miembros de las pandillas “Números”, que según los expertos son mucho más violentos.

Quien no piensa mucho en sus buenas acciones es JP Smith, que trabaja en la oficina del alcalde de Ciudad del Cabo a cargo de la seguridad. Él dice que su verdadero negocio es el asesinato, la extorsión, el tráfico de drogas y armas, las estafas de protección y la corrupción de la policía y los jueces, y señaló que hubo 900 asesinatos relacionados con pandillas en el área de Ciudad del Cabo el año pasado.

“Nada de eso desaparece porque los gángsters de repente fingen hacer algo bueno”, dijo Smith. “El trauma que han infligido en las comunidades durante décadas no será olvidado por un par de hogazas de pan”.

A pesar de su belleza, Ciudad del Cabo fue clasificada el año pasado como la undécima ciudad más peligrosa del mundo. Según el Consejo de Ciudadanos para la Seguridad Pública y la Justicia Penal con sede en la Ciudad de México, que compiló la lista, Ciudad del Cabo tuvo 2.868 homicidios en 2018, la segunda en la lista detrás de Caracas, Venezuela.

El reverendo Eric Hofmeyer, ex miembro de la pandilla Hard Livings, se unió cuando tenía 9 años y la dejó a los 21 años en la década de 1980. Él dice que sobrevivió a dos apuñalamientos de bandas rivales y también escapó de la muerte cuando la policía interrumpió un intento de su propia banda de asesinarlo.

Él dice que el proyecto de alimentos muestra que la nueva generación está abierta al cambio.

“Creo que hay una salida para esos jóvenes”, dijo.