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Coronavirus Alemania: los investigadores esperan una segunda ola

El trabajo duro y las privaciones para combatir el coronavirus en Alemania han sido difíciles: no hay guarderías, no hay compras, no hay vacaciones, no hay conciertos. Pero las medidas están teniendo efecto. El país está suspirando de alivio y muchos alemanes ahora anhelan un regreso a la normalidad. 

Sin embargo, en lugar de decirle a la gente que se relaje, los expertos hacen sonar la alarma. Argumentan que una segunda ola se extenderá por todo el país. Puede suceder este verano o, como advirtió en marzo el Instituto Robert Koch, sucederá “a más tardar en otoño o invierno”. Ese es el punto cuando muchos hospitales podrían alcanzar sus límites.

Varios epidemiólogos de primer nivel coinciden en que no se trata de si va a suceder, sino de cuándo. Y cuando el virus altamente infeccioso del SARS-CoV-2 regrese, las consecuencias podrían ser peores de lo que fueron durante la primera ola. 

“Una ola de infecciones como esa, por supuesto, tendría un impacto completamente diferente”, dijo Christian Drosten, jefe del departamento de virología del Hospital Universitario Charité de Berlín en su popular podcast de la semana pasada.

Pero, ¿cómo podría ser que estas medidas de emergencia, cuyos efectos secundarios han incluido poner de rodillas a las economías más grandes del mundo, son insuficientes para atacar a su enemigo minúsculo? ¿Por qué los bloqueos, que le han costado miles de millones a las economías mundiales, no han detenido la propagación de la enfermedad? Es posible que solo lo desaceleren [al virus] antes de que se acelere nuevamente.

La explicación puede ser sorprendente al principio, pero también es simple. Hasta ahora las cadenas de infección se han concentrado en ciertas áreas de Alemania, en comunidades como Heinsberg en el estado de Renania del Norte-Westfalia en el oeste de Alemania o Rosenheim en Baviera. Pero la segunda ola probablemente no surgirá de un pequeño número de ubicaciones, sino de todo el país.

El COVID-19 no conoce las demarcaciones de las calles, los límites municipales o las fronteras nacionales: se propaga de manera invisible de un pueblo a otro, hasta que está en todas partes. “El virus continuará propagándose por Alemania durante los próximos meses y semanas y durante el verano”, dijo Drosten.

Eso no suena tan mal de inicio, pues es como si cada condado simplemente tuviera algunos pacientes con coronavirus. Pero no es tan simple. Una distribución a nivel nacional significaría que la epidemia podría estallar de repente en cualquier parte del país y a una velocidad vertiginosa.

Es como si un grupo de excursionistas hubiera encendido un fuego en el bosque y las chispas prendieran fuego a un abeto cercano. Después de sofocar las llamas, piensan que han tenido suerte, pero mientras duermen, las brasas arden en la maleza extendiéndose cada vez más. Pronto, un soplo de viento es todo lo que se necesita para encender un incendio forestal de gran magnitud a su alrededor.

La segunda onda de coronavirus podría suceder de manera similar. Esto fue lo que sucedió durante la gripe española hace un siglo. Después de una primera ola, la infección mortal regresó a muchas ciudades en el otoño y las aplastó en su segundo ataque.

Los epidemiólogos describen el efecto de este segundo brote usando el número de reproducción del virus, o “R”, que describe el número de personas que pueden ser infectadas por una persona que tiene el virus. Sin medidas de control, una persona con COVID-19 infecta a aproximadamente tres o más personas. En Alemania, este valor es actualmente menos de uno. Esto es un éxito provisional, pero no una victoria. Las cadenas de infección continúan extendiéndose, en silencio, un poco más lento que antes.

El objetivo futuro no solo será mantener controlados los brotes de infecciones individuales, sino también posibles conflagraciones. Según una declaración de la Iniciativa Helmholtz, un grupo de investigación alemán, si el gobierno permite mucho contacto entre las personas, “la actividad de infección inevitablemente se reanudaría y sobrecargaría el sistema de salud en unos pocos meses”. 

La segunda ola del virus puede no ocurrir durante varios meses. Pero las acciones de hoy determinarán si el país podrá controlarla cuando suceda.