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Cómo Taiwán y Singapur han contenido el coronavirus

El 31 de diciembre, funcionarios taiwaneses se enteraron de que China había alertado a la Organización Mundial de la Salud de una “neumonía de causa desconocida”.

Aunque tenían muy poca información, los funcionarios taiwaneses enviaron rápidamente a los trabajadores de salud a los aeropuertos del país para evaluar a los pasajeros de todos los vuelos directos desde Wuhan, el epicentro del coronavirus, en busca de síntomas antes de que pudieran salir del avión. Desde entonces, Taiwán ha seguido vigilante. A pesar de estar a solo 81 millas de la costa de China, que tiene más de 80,000 casos documentados de COVID-19, Taiwán ha logrado contener el brote. Mientras que Corea del Sur y Japón, sus vecinos del norte, tienen 7,755 y 1,277 casos conocidos de COVID-19, respectivamente, Taiwán ha experimentado solo 48 casos y una muerte relacionada con el virus.

Entonces, ¿cómo una isla de 24 millones con considerables lazos económicos, geográficos y culturales con China —más de 850,000 ciudadanos taiwaneses viven en China continental y alrededor de 400,000 más trabajan allí— logran desafiar las expectativas y contener el brote?

Parte del éxito de Taiwán se debe a su pronta respuesta, dice un nuevo artículo en el Journal of the American Medical Association. Mientras que otros países se desconcertaron al reconocer el peligro del brote, Taiwán tomó medidas inmediatamente bajo la dirección de su Centro Nacional de Comando de Salud, que el país estableció después del brote mortal de SARS en 2003 que mató a 73 personas allí. A principios de enero, en respuesta al nuevo brote en ese momento, el NHCC estableció el nuevo Centro Central de Comando Epidémico de Taiwán. Entre otras cosas, la CECC fijó el precio de las máscaras y asignó dinero del gobierno para enmascarar la producción.

Taiwán “produjo e implementó rápidamente una lista de al menos 124 elementos de acción en las últimas cinco semanas para proteger la salud pública”, dijo Jason Wang de Stanford Health Policy, coautor del artículo. “Las políticas y acciones van más allá del control fronterizo porque reconocieron que eso no era suficiente”. Estas acciones incluyen la búsqueda proactiva de nuevos casos, la cuarentena de casos sospechosos, la detención de vuelos desde China, la creación de políticas para escuelas y negocios, el racionamiento de las compras de máscaras para reducir el pánico, el establecimiento de una línea directa para reportar síntomas sospechosos en uno mismo u otros, ofreciendo desinfectante de manos en casi todos edificios públicos y el requerimiento de  controles de fiebre para las personas que ingresan a las escuelas y otros edificios públicos. Las medidas han ayudado a calmar el pánico público incluso cuando la economía taiwanesa ha sufrido en tiempos recientes.

El big data y la innovación tecnológica son la base de estas medidas. Taiwán integró su base de datos nacional de seguros de salud con su base de datos de inmigración y aduanas para crear grandes datos para análisis, según el artículo de JAMA. Esto ha alertado a los funcionarios sobre posibles casos durante las consultas médicas individuales. También ha permitido al gobierno clasificar los riesgos de infección de las personas en función del historial de viajes, y rastrear a aquellos que han visitado zonas de alto riesgo a través del teléfono móvil. Estos pasos priorizan efectivamente la salud pública sobre la libertad individual. No son tan draconianos como, por ejemplo, la drástica prohibición de viajar de Micronesia (que hasta ahora ha evitado por completo el virus), pero son una forma de vigilancia razonablemente invasiva.

La transparencia ha sido esencial. Mientras que China, por ejemplo, ha recibido serias críticas por censurar información crítica sobre el brote, el gobierno taiwanés ha pedido a las estaciones de televisión y radio que transmitan regularmente nueva información, y sus Centros para el Control de Enfermedades anuncian nuevos casos cada día. Mientras tanto, los índices de aprobación del gobierno se han disparado. (El índice de aprobación del presidente Tsai Ing-wen aumentó de 56.7 por ciento en enero a 68.5 por ciento en febrero, informó Voice of America).

Taiwán no es el único país que ha minimizado con éxito los efectos de COVID-19. Singapur, con solo 178 casos sin muertes y una tasa de infección más lenta, también ha logrado contener el virus. Al igual que Taiwán, Singapur tomó precauciones después del SARS, y luego después de la gripe porcina de 2010, para prepararse para el próximo brote y fue uno de los primeros países en restringir el movimiento de personas que habían viajado recientemente a China o partes de Corea del Sur. También se impuso estrictas cuarentenas en el hogar, informó Fortune, que requieren que las personas informen su ubicación al gobierno. Los funcionarios de Singapur incluso comenzaron a mapear la transmisión del virus con la ayuda de una nueva prueba serológica. Sin embargo, el caso de Singapur es bastante singular: es una ciudad-estado contenida con una extensa infraestructura de atención médica y un gobierno altamente centralizado. Y, como escribieron los investigadores de Harvard en un nuevo estudio que aún no se ha revisado por pares, Singapur “históricamente ha tenido una vigilancia epidemiológica muy fuerte”.

A pesar de sus circunstancias únicas, Singapur y especialmente Taiwán muestran cuán efectiva puede ser una respuesta centralizada, rápida y proactiva a las pandemias. A medida que los casos confirmados en EE. UU aumentan a más de 1,000, con 31 muertes, descubrimos que EE. UU ha estado limitando las pruebas de COVID-19 simplemente porque no tiene suficientes kits para realizarlas.