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Cómo la desinformación perjudicó al referendo en Macedonia

El domingo pasado, Macedonia celebró una votación de referéndum para cambiar su nombre, poner fin a una disputa de 27 años con Grecia y abrir las puertas a su integración en la UE y la OTAN. Semanas antes de la votación, las plataformas de medios sociales se convirtieron no solo en canales para compartir actitudes políticas, sino también en lugares para la polarización deliberada y el contenido engañoso.

El hashtag #Boycott (#Бојкотирам) apareció por primera vez en Twitter y Facebook con el objetivo de boicotear la votación. En Twitter, ha generado rápidamente más de 24,000 menciones, ya que alrededor de 20,000 fueron retweets. Del mismo modo, alrededor de 40 nuevos perfiles de Facebook aparecieron todos los días en las semanas previas al referendo que difundió repetidamente el mensaje del boicot. Cientos de nuevos sitios web también pedían un boicot usando el arma de la desinformación. Un artículo compartido en línea afirmó que Google puede eliminar a Macedonia de su lista de idiomas reconocidos, dependiendo de la votación. Durante un corto tiempo antes de la votación, el panorama de la información de Macedonia estuvo saturado de narraciones distorsionadas y polarizadas, siguiendo la receta bien conocida de las recientes campañas electorales en otros países.

Estos esfuerzos de desinformación hicieron que muchos macedonios boicotearan el referéndum y desalentaron la participación de los votantes. Mientras que el 92 por ciento de los votantes dijo “sí” al acuerdo con Grecia como condición para la adhesión de la OTAN y la UE, cerca de dos tercios de la población elegible no fue a las urnas. Mediante el uso de mensajes manipulativos o falsos, el #Boycott logró inyectar sentimientos falsos en la campaña del referéndum general, crear una indignación y un enojo falsos desviando la opinión pública.

La estructura de la campaña #Boycott involucró todas las herramientas de propaganda computacional: bots políticos, trolling organizado, desinformación y discurso de odio, además de actores proxy-políticos. Si bien el mayor partido de la oposición no estaba oficialmente boicoteando el referéndum, el partido pro-Rusia y anti-OTAN “United Macedonia” fue un partidario clave del boicot. La campaña contra el referéndum se basó en gran medida en la infraestructura de medios en línea preexistente heredada de la maquinaria de propaganda del gobierno anterior.

La campaña #Boycott fue particularmente activa tras las visitas de políticos occidentales que llegaron a Macedonia para expresar su apoyo al acuerdo con Grecia y el referéndum. El 8 de septiembre, el Día de la Independencia de Macedonia, mientras Angela Merkel estaba de visita. Skopje, los tweets anti-referéndum #Boycott alcanzaron un máximo de 3900. De manera similar una ola de mensajes de boicot inundó el ciberespacio macedónico de extrema derecha tras la visita del secretario general de la OTAN, Jens Stoltenberg. Los portales de la diáspora nacionalista extrema afirmaron que el referéndum era ilegal y debería ser boicoteado. Hubo un aumento notable en el uso del meme Pepe the Frog , un símbolo de odio empleado por grupos de extrema derecha en los Estados Unidos y, más recientemente, en Europa. El mensaje fue diseñado para atacar las perspectivas de adhesión a la UE y la OTAN.

¿Fue Rusia otra vez?

A primera vista no es una tarea fácil rastrear el papel de los poderes políticos externos en la campaña #Boycott ya que logró unificar a un grupo muy heterogéneo de personas. Tampoco es cierto que todas las personas que se oponen al referéndum compartan actitudes pro-rusas, ni que la campaña de boicot fuera totalmente orgánica y el resultado de la política doméstica. Nenad Markovikj, profesor de ciencias políticas, cree que la división entre los votantes sobre este tema existiría, incluso si grandes potencias externas como Rusia y Occidente estuvieron fuera de la escena, porque el tema de la identidad es muy sensible para las personas en Macedonia. Sin embargo, argumenta que “usted puede asumir inteligentemente que alguien detrás de la cortina está cocinando y facilitando estos mensajes”.

La mano rusa en Macedonia ha sido invisible. Sin embargo, la afluencia de portales de noticias y perfiles falsos en las redes sociales que alimentan la agenda pro rusa en la región atestigua su existencia. En julio de 2018 el Proyecto de información sobre la delincuencia organizada y la corrupción (OCCRP, por sus siglas en inglés) reveló que Ivan Savvidi, un multimillonario ruso que vive en Grecia con estrechos vínculos con el Kremlin, estaba financiando activamente a políticos y manifestantes que se oponen al cambio de nombreDurante su visita a Skopje, el secretario de Defensa de Estados Unidos, Jim Mattis, dijo que “no hay duda” de que Moscú está financiando grupos pro-rusos para influir en un referéndum. El primer ministro Zoran Zaev le dijo al público que “si hay alguna evidencia de interferencia al usar noticias falsas las compartiré públicamente”. A pesar de esta promesa, es poco probable que rastree todas las granjas “similares” o “desagradables” empleadas por el boicot acampar.

Los expertos en seguridad y medios de comunicación argumentan que la campaña en Macedonia es parte de una estrategia rusa más amplia para enfrentar a Occidente en los Balcanes. Un informe de 2017 de OCCRP demuestra que una campaña integral de desinformación contra la OTAN en los Balcanes Occidentales es una herramienta clave para evitar que los países de la región se unan a la Alianza. Más información de las agencias nacionales de inteligencia y seguridad ha revelado la participación de espías y diplomáticos, así como el uso de herramientas asimétricas como la propaganda computacional y el apoyo encubierto a los grupos políticos extremistas que impulsan la agenda pro-rusa en la región.

Aunque los sentimientos pro-rusos nunca han estado particularmente de moda en Macedonia, las narraciones a favor del Kremlin se han hecho más visibles en el espacio en línea de Macedonia después de 2015. Una de las narraciones populares dentro de la campaña #Boycott sugiere que la OTAN ha sido injusta con el país. A pesar de sus esfuerzos por convertirse en miembro de la alianza. Mientras tanto, los artículos que elogian al ejército y las armas rusas han aparecido regularmente en Sputnik y otros puntos de venta rusos.

Rusia no oculta su desacuerdo con el acceso de Macedonia a la OTAN, por lo que los intentos de evitar que el referéndum tenga éxito parecen seguir una lógica rusa sólida. No obstante, la batalla geopolítica expresada a través de enormes esfuerzos de desinformación del Kremlin plantea cuestiones más fundamentales. Los agresivos mensajes contra la OTAN que se convirtieron en un fundamento de la campaña #Boycott impidieron a los votantes comprometerse con contenido objetivo y basado en hechos, desanimaron a los ciudadanos a participar en el proceso democrático, crearon temores y deprimieron la participación.

Una encuesta reciente clasifica a Macedonia entre los 35 estados en alfabetización mediática. Esto muestra la alta vulnerabilidad del país a la desinformación. El peligro de tener un entorno de medios contaminado con mensajes manipulables en lugar de argumentos políticos reales puede tener consecuencias a largo plazo para el frágil proceso democrático no solo en Macedonia, sino en toda la región. Debemos decirlo en voz alta: las campañas de desinformación son tóxicas. No importa quién los pague.

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