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Buscar una vacuna contra el coronavirus se convierte en una competencia mundial

Una carrera mundial por una vacuna contra el coronavirus está en marcha.

En los tres meses transcurridos desde que el virus comenzó a propagarse de manera mortal, China, Europa y Estados Unidos se han lanzado a toda velocidad para convertirse en los primeros en producir una vacuna. Pero si bien existe una cooperación en muchos niveles, incluso entre las empresas que normalmente son competidoras feroces, el esfuerzo es la sombra de un enfoque nacionalista que podría brindarle al ganador la oportunidad de favorecer a su propia población y potencialmente ganar la ventaja al tratar con Las consecuencias económicas y geoestratégicas de la crisis.

Lo que comenzó como una cuestión de quién obtendría los elogios científicos, las patentes y, en última instancia los ingresos de una vacuna exitosa es, de repente, un tema más amplio de urgente seguridad nacional. Y detrás de la lucha hay una dura realidad: cualquier vacuna nueva que resulte potente contra el coronavirus (ya se están realizando ensayos clínicos en los Estados Unidos, China y Europa) seguramente será escasa ya que los gobiernos tratan de garantizar que su propia gente esté primero en la fila.

En China, 1,000 científicos están trabajando en una vacuna, y el problema ya ha sido militarizado: los investigadores afiliados a la Academia de Ciencias Médicas Militares han desarrollado lo que se considera el candidato líder de la nación para el éxito y están reclutando voluntarios para ensayos clínicos.

China “no será más lenta que otros países”, dijo el martes Wang Junzhi, experto en control de calidad de productos biológicos de la Academia de Ciencias de China, en una conferencia de prensa en Beijing.

El esfuerzo ha adquirido cualidades de propaganda. Ya, una fotografía ampliamente difundida de Chen Wei, un virólogo del Ejército Popular de Liberación, que recibió una inyección de lo que se anunció como la primera vacuna, ha sido expuesta como falsa, tomada antes de un viaje que realizó a Wuhan, donde el virus empezó.

El presidente Donald Trump ha hablado en reuniones con ejecutivos farmacéuticos para asegurarse de que se produzca una vacuna en suelo estadounidense, para asegurar que Estados Unidos controle sus suministros. Funcionarios del gobierno alemán dijeron que creían que él trató de atraer a una empresa alemana, CureVac, para que realizara su investigación y producción, en ese caso, en los Estados Unidos.

La compañía ha negado haber recibido una oferta de adquisición, pero su inversor principal dejó en claro que había algún tipo de enfoque.

Cuando la revista alemana Sport 1 le preguntó cómo se había desarrollado el contacto con Trump, Dietmar Hopp, cuyo Dievini Hopp BioTech Holding posee el 80% de la compañía, dijo: “Yo personalmente no hablé con el Sr. Trump. Habló con la compañía e inmediatamente me contaron al respecto y me preguntaron qué pensaba al respecto, y supe de inmediato que estaba fuera de discusión “.

El informe del enfoque fue suficiente para impulsar a la Comisión Europea a comprometer otros $ 85 millones a la empresa, que ya ha recibido el apoyo de un consorcio europeo de vacunas.

El mismo día, una compañía china ofreció $ 133.3 millones por una participación accionaria y otra consideración de otra firma alemana en la carrera de vacunas, BioNTech.

“Ha habido una llamada de atención mundial de que la biotecnología es una industria estratégica para nuestras sociedades”, Friedrich von Bohlen, el director gerente de la sociedad de cartera que posee el 82% de CureVac.

Y así como las naciones han insistido en construir sus propios drones, sus propios luchadores furtivos y sus propias armas cibernéticas, no quieren estar en deuda con una potencia extranjera para acceder a las drogas que se necesitan en una crisis.

Después de dos décadas de cultivar la producción de drogas en China e India, “quieres que todo el proceso de producción esté cerca de casa”, dijo von Bohlen.

Algunos expertos consideran que la competencia geopolítica es saludable, siempre que se compartan los éxitos con el mundo, lo que los funcionarios del gobierno aseguran habitualmente que serán.

Pero no dicen cómo, o más importante, cuándo. Y muchos analistas recuerdan lo que sucedió durante la epidemia de gripe porcina en 2009, cuando se requirió una compañía en Australia que fue una de las primeras en desarrollar una vacuna de dosis única para satisfacer la demanda en Australia antes de cumplir con los pedidos de exportación a los Estados Unidos y otros lugares.

Eso provocó indignación, teorías de conspiración y audiencias en el Congreso sobre los motivos del déficit.

“Usted quiere que todos cooperen, que todos corran lo más rápido posible a una vacuna y que los mejores candidatos avancen”, dijo el Dr. Amesh Adalja, del Centro para la Seguridad de la Salud de la Universidad Johns Hopkins.

Pero si los que muestran signos de éxito se preguntan si sus empresas serán nacionalizadas, dijo, crea una complicación que “no desea tener cuando está tratando de obtener una vacuna lo más rápido posible”.

Los ejecutivos de las principales compañías farmacéuticas del mundo dijeron el jueves que estaban trabajando juntos y con los gobiernos para garantizar que una vacuna se desarrolle lo más rápido posible y se distribuya equitativamente. Pero imploraron a los gobiernos que no atesoraran una vacuna una vez que se desarrolla, diciendo que hacerlo sería devastador para el objetivo más amplio de erradicar la pandemia de coronavirus.

“Animaría a todos a no caer en esta trampa de decir que tenemos que llevar todo a nuestros países ahora y cerrar las fronteras”, dijo Severin Schwan, presidente ejecutivo de la compañía farmacéutica suiza Roche. “Sería completamente incorrecto caer en un comportamiento nacionalista que realmente interrumpiría las cadenas de suministro y sería perjudicial para las personas de todo el mundo”.

A la presión se suma la garantía casi diaria de Trump de que los avances están en camino. Si bien los medicamentos antivirales para tratar los efectos del coronavirus pueden ser probados bajo pautas de “uso compasivo” que permiten la experimentación en pacientes desesperadamente enfermos, una vacuna permanece al menos de 12 a 18 meses de distancia, dicen los funcionarios estadounidenses y los líderes de las principales compañías farmacéuticas.

“Las vacunas se inyectan en personas sanas, por lo que debemos garantizar la seguridad”, un proceso que lleva tiempo, dijo el jueves David Loew, vicepresidente ejecutivo de Sanofi Pasteur de Francia. Su firma está trabajando con Eli Lilly y Johnson & Johnson en los Estados Unidos, Roche y Takeda en Japón.

En tiempos normales, siempre hay un elemento de competencia nacional para el desarrollo de drogas. En los meses antes de que el coronavirus comenzara a estallar en Wuhan, el FBI comenzó un esfuerzo para erradicar a los científicos que creían que estaban robando investigación biomédica de los Estados Unidos, principalmente centrada en científicos de ascendencia china, incluidos ciudadanos estadounidenses naturalizados, en nombre de China. Hubo 180 casos bajo investigación el año pasado.

Pero el temor es que la urgencia de crear una vacuna utilizable inflame las tendencias nacionalistas.

China ha dejado en claro que está buscando un campeón nacional, un equivalente al papel que desempeña Huawei, un gigante chino de las telecomunicaciones, en la carrera por construir redes 5G en todo el mundo. Si el patrón de Huawei se mantiene, China podría hacer tratos para aumentar su influencia sobre los países más pobres o menos desarrollados, lo que de otro modo podría no tener acceso asequible a una vacuna.

Ya hay indicios de que China está aprovechando el momento para obtener ventajas geopolíticas, brindando ayuda a países que alguna vez habrían mirado a Europa o Estados Unidos. Su decisión de enviar kits de diagnóstico a Filipinas, un aliado de los Estados Unidos, y ayudar a Serbia fue un indicador principal de lo que puede venir con medicamentos y vacunas, cuando estén disponibles.

Hablando en una teleconferencia el jueves, los ejecutivos de las cinco compañías farmacéuticas más grandes dijeron que estaban trabajando para aumentar las capacidades de fabricación de la industria al compartir la capacidad disponible para aumentar la producción una vez que se identifica una vacuna o antiviral exitoso. Argumentaron por múltiples programas de prueba para aumentar las posibilidades de éxito, y luego por una licencia inmediata para permitir un rápido aumento de la producción.

Una vez que se aprueba una vacuna, “necesitaremos vacunar a miles de millones de personas en todo el mundo, por lo que estamos buscando alternativas a dónde y cómo producimos”, dijo Loew.

Pero son los gobiernos los que deciden cómo se aprueba una vacuna y dónde se puede vender.

“Si los países dicen: ‘Cielos, tratemos de cerrar un suministro para que podamos proteger a nuestras poblaciones’, entonces puede ser un desafío llevar la vacuna a los lugares donde puede hacer la mayor diferencia epidemiológica”, dijo Seth Berkley, el director ejecutivo de GAVI, una organización sin fines de lucro que suministra vacunas a países en desarrollo.

Sin embargo, conscientes de esos peligros, varios gobiernos europeos y grupos sin fines de lucro ya han tomado medidas para evitar que Estados Unidos o China capturen el monopolio de una posible vacuna contra el coronavirus.

A raíz de la plaga del ébola que estalló en África occidental de 2014 a 2016, Noruega, Gran Bretaña y otros países en su mayoría europeos, así como la Fundación Bill y Melinda Gates comenzaron a contribuir con millones de dólares a una organización multinacional, la Iniciativa de la Coalición para la Preparación de Epidemias. , para financiar la investigación de vacunas.

Todos sus acuerdos de financiación incluían disposiciones para el acceso equitativo para garantizar que “las vacunas apropiadas estén primero disponibles para las poblaciones cuando y donde se necesiten para poner fin a un brote o reducir una epidemia, independientemente de la capacidad de pago”, dijo la organización en un comunicado.

En los últimos dos meses, la coalición ha financiado la investigación de ocho de los candidatos más prometedores para bloquear el coronavirus, incluida CureVac, la compañía alemana.

Todo lo cual dejó en claro exactamente qué buscó Trump de CureVac, en todo caso, y por qué la compañía derrocó a su director ejecutivo estadounidense, Daniel Menichella, días después de reunirse con el grupo de trabajo sobre coronavirus de la Casa Blanca, en una sesión en la que Trump se acercó. La Casa Blanca declinó hacer comentarios.

La propia empresa ha emitido negativas cuidadosamente redactadas de una oferta de adquisición. “Tal vez alguien dijo algo”, dijo Von Bohlen. “Pero no hay una oferta por escrito de los Estados Unidos”.

No necesitaba serlo. La mera sugerencia fue suficiente para que los funcionarios europeos ofrecieran más fondos.

“El hecho de que otros países intentaron comprar esa compañía muestra que son los pioneros en la investigación”, dijo Ursula von der Leyen, presidenta de la Comisión Europea. “Es una empresa europea: queríamos mantenerla en Europa, quería permanecer en Europa. Fue muy importante darle los fondos necesarios, y eso ha sucedido”.