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“Aquí no hay virus”. El presidente de Bielorusia se burla de las cuarentenas

Mientras salía del hielo después de jugar un partido de hockey en un torneo de aficionados a finales de marzo, el líder de Bielorrusia hizo a un lado las inquietas preguntas de los periodistas sobre la pandemia de coronavirus.

“Aquí no hay virus”, dijo el presidente bielorruso, Aleksandr G. Lukashenko, señalando a la concurrida arena. ¿Ves a alguno de ellos volando? Yo tampoco los veo.

En un momento en que algunos países, como Alemania y Dinamarca, después de haber dominado el brote inicial del virus, están experimentando con aperturas cautelosas de empresas y escuelas, Bielorrusia es un caso atípico. Nunca impuso ninguna restricción en absoluto.

Restaurantes, cafeterías y cines permanecen abiertos. El fin de semana pasado las iglesias se llenaron para la Pascua ortodoxa. El fútbol profesional está en pleno apogeo, aunque las multitudes rugientes de principios de este mes se han reducido. En la capital, Minsk, los subterráneos están llenos y la mayoría de las empresas requieren que los trabajadores se presenten.

Ni el número bruto de infecciones, casi 9,000, ni el total de muertes, 63, sugieren que la epidemia de Bielorrusia es muy desproporcionada, aunque Ucrania con cuatro veces la población tiene menos casos reportados.

Pero atrapados en las garras de un autócrata a quien los críticos llaman uno de los principales negadores de virus del mundo, los bielorrusos no tienen más remedio que aceptar la política oficial: la economía seguirá avanzando sea cual sea el costo en vidas humanas.

“Desearía poder quedarme en casa pero necesito alimentar a los niños”, dijo Polina Galekh, una madre soltera y secretaria de 32 años en una entrevista telefónica. “Da miedo.”

Mucho después que otros líderes abandonaron la idea, el Sr. Lukashenko, que se presentará a la reelección en agosto, ha seguido adelante con la política de eliminar el coronavirus como una mala temporada de gripe. Desestima el número oficial de muertes de 63, insistiendo en que todas las víctimas murieron por causas subyacentes.

“El mundo entero se está riendo de nosotros, pero no es una risa saludable porque la gente está muriendo”, dijo Pavel Marinich, un líder de la oposición que ahora vive en el exilio. Sobre el Sr. Lukashenko, dijo: “Se volvió loco”.

Restringir las reuniones es “una reacción muy natural y muy razonable” a un patógeno letalmente peligroso que se propaga por el aire, dijo Andrei Sanikov, quien se postuló para presidente contra el Sr. Lukashenko en 2010 y posteriormente fue encarcelado. “Bielorrusia está teniendo una reacción muy poco natural, muy irrazonable”.

Y los expertos predicen que podría pagar un precio terrible.

Al igual que en Rusia, se cree que el virus llegó más tarde a Bielorrusia que a Europa occidental, con las primeras muertes reportadas a fines de marzo.

Después de una rápida expansión de casos durante la mayor parte de abril, la tasa ha comenzado a estancarse, según cifras compiladas por The New York Times. Pero, una vez más, pocos bielorrusos o expertos en salud pública confían en los números informados.

Como anécdota, al menos, hay evidencia de que el número real de casos y muertes es mucho mayor de lo que se informa.

Para tomar solo un ejemplo, Aleksandr Matveyev se alarmó cuando su madre de 68 años se registró en la Clínica Regional Vitebsk a fines de marzo para recibir un tratamiento no relacionado con el virus y encontró médicos y enfermeras sin máscaras ni ropa protectora.

A los pocos días de ser ingresada en el hospital había desarrollado fiebre y tos seca. El 30 de marzo, el mismo día que el Sr. Lukashenko dijo que no podía ver el virus, ella dejó de responder a los mensajes de texto. El hospital luego llamó para decir que había muerto por Covid-19, la enfermedad causada por el coronavirus.

“Todo lo que puedo decir es que el jefe de Estado creó esta atmósfera”, dijo en una entrevista telefónica el Sr. Matveyev, un abogado que vive en Francia. “Jugó hockey. Dijo que no vio el virus. Él marcó la pauta.

Durante un tiempo el Sr. Matveyev se afligió en privado, pero dijo que se indignó cuando notó que la cifra oficial de muertes por coronavirus del país, apenas tres a principios de abril, no se había movido después de la muerte de su madre.

“El presidente dijo que no hay coronavirus”, dijo, y los funcionarios de salud aparentemente lo habían obligado a no informar la muerte de su madre. Todavía no está seguro si su muerte fue contada.

Sin una prensa libre o partidos de oposición viables, los bielorrusos tienen pocos recursos para desafiar la respuesta del virus. El Ministerio de Salud no respondió a preguntas escritas sobre el coronavirus y sus políticas para hacer frente a la epidemia.

En los días y semanas siguientes, Lukashenko, quien criticó los bloqueos en otros lugares como “frenesí y psicosis”, repitió su afirmación de que todas las muertes por virus eran atribuibles a afecciones subyacentes.

El Sr. Lukashenko señaló que una víctima bielorrusa estaba gorda. El hombre pesaba 297 libras, dijo. “¿Cómo puedes vivir así?” él dijo. “El virus ataca a los débiles”.

Dijo que el virus también enseñó una lección a los fumadores, diciendo que tienden a sufrir peores resultados.

Cuando una delegación de la Organización Mundial de la Salud apareció a principios de este mes para recomendar precauciones que posteriormente se ignoraron, el Sr. Lukashenko apareció en televisión para anunciar una cura. “Ya hemos encontrado combinaciones de drogas para salvar a las personas”, dijo. Los enfermos con el Covid-19 “no deberían preocuparse”.

El señor Matveyev se enfureció. “Él humilla a las víctimas”, dijo. “Él dice que tienen la culpa de morir. Esperarías algo de simpatía. Pero no.”

Como un gesto para buscar justicia para su madre, el Sr. Matveyev presentó una queja casi inútil ante la policía bielorrusa acusando al Sr. Lukashenko de homicidio negligente por la muerte de su madre.

Una portavoz de la policía, Yulia Zaitsova, dijo que la policía entregó el caso a una agencia fiscal separada para empleados estatales acusados ​​de irregularidades. “Simplemente estamos siguiendo las reglas”, dijo. La oficina de prensa de la agencia, el Comité de Investigación, no respondió llamadas telefónicas.

“Mi madre podría haber vivido muchos años más”, dijo Matveyev. “Nada puede ser más importante que la vida de las personas. Todos entienden que es una catástrofe para la economía. Pero primero salvemos a las personas y luego resolvamos las otras cosas”.

Una sensación de autoconservación ha llevado a algunos bielorrusos a quedarse en casa sin orientación oficial. Algunos funcionarios de nivel medio cerraron espacios públicos, desafiando al Sr. Lukashenko. La ciudad de Minsk requiere que los restaurantes separen las mesas. La Universidad Estatal de Bielorrusia envió a los estudiantes a casa.

“Está la realidad y luego están las palabras del presidente”, dijo Yuri Adamovich, profesor de química en la universidad.

Como regla general, los autócratas como Lukashenko tienen muchas más probabilidades de adoptar políticas extremas que los líderes elegidos democráticamente, dijo Daniel Triesman, profesor de ciencias políticas en la Universidad de California en Los Ángeles.

“Las políticas de los dictadores en general tienen una mayor variación”, dijo. “Los demócratas son impulsados ​​por la presión pública hacia respuestas consensuadas y mejores prácticas internacionales”.

Las excentricidades del Sr. Lukashenko son anteriores al coronavirus. Durante un tiempo apareció en público en uniformes militares a juego con su hijo pequeño, a quien llamó su “talismán”. Él patina. Sus puntos de vista sobre el virus son, en cierto sentido, parte de este patrón.

“Desde el principio, Lukashenko y Trump compartieron la desconfianza de los expertos que nos aseguran que el virus debe ser combatido con cuarentenas mejoradas”, dijo Artyom Shraibman, director de Sense Analytics, una consultora política en Minsk. “La diferencia es que, a diferencia de Trump, Lukashenko tiene un poder ilimitado”.

La economía también juega un papel. Una disputa con Rusia sobre las importaciones de petróleo dejó a Bielorrusia financieramente tambaleante antes de la pandemia, incapaz de enfrentar los pagos de desempleo antes de las elecciones presidenciales de agosto.

El riesgo para el Sr. Lukashenko de imponer una cuarentena ahora, dijo Treisman, era tener una población sana pero empobrecida que se levantaría contra el gobierno el próximo verano.

“No hacer nada puede provocar más muertes”, dijo, pero podría reducir el riesgo de grandes protestas en el período previo a las elecciones.

“Para dictadores personalistas como Lukashenko no hay largo plazo”, agregó. “Siempre tienen que preocuparse por la próxima amenaza. Como los budistas, tienen que vivir el momento”.