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Agonizando sobre Afganistán


Los talibanes han llegado a la conclusión de que solo es cuestión de tiempo que Estados Unidos se canse de estacionar tropas en un país lejano y de gastar $ 45 mil millones al año en una guerra que no se puede ganar. Bien pueden tener razón.

Después de más de 17 años ha llegado el momento de aceptar dos verdades importantes sobre la guerra en Afganistán. La primera es que no habrá una victoria militar del gobierno y sus socios estadounidenses y de la OTAN. Las fuerzas afganas, aunque son mejores de lo que eran, no son lo suficientemente buenas y es poco probable que alguna vez sean capaces de derrotar a los talibanes. Esto no es simplemente porque las tropas gubernamentales carecen de la unidad y, a menudo, del profesionalismo para prevalecer, sino también porque los talibanes están muy motivados y gozan de un respaldo considerable en el país y en Pakistán, lo que les brinda un apoyo crítico y un refugio.

La segunda verdad es que es poco probable que las negociaciones de paz funcionen. Las conversaciones han tenido lugar de forma intermitente a lo largo de los años, pero la diplomacia nunca se aleja de los hechos y las tendencias en el terreno. Ambos trabajan en contra de un acuerdo negociado.

La situación sobre el terreno es un estancamiento que se deteriora lentamente. El gobierno controla el territorio donde viven aproximadamente dos tercios de la población. Pero los talibanes e incluso los grupos más radicales, incluidos los asociados con al-Qaeda y el Estado Islámico, controlan o disputan casi la mitad del territorio y han demostrado en repetidas ocasiones la capacidad de atacar objetivos militares y civiles por igual en cualquier lugar dentro del país, incluida la capital, Kabul.

Lo que realmente debilita las perspectivas diplomáticas, sin embargo, es que los talibanes ven poca necesidad de comprometerse. Parece que solo es una cuestión de tiempo antes de que Estados Unidos se canse de estacionar tropas en un país lejano y de gastar alrededor de $ 45 mil millones al año en una guerra que no se puede ganar.

Bien pueden tener razón. El reciente anuncio de la Casa Blanca de que aproximadamente la mitad de los actuales 14,000 soldados estadounidenses se irán pronto refuerza la opinión de los talibanes de que el futuro está en su camino. A raíz de la decisión del presidente Donald Trump de sacar a todas las tropas estadounidenses de Siria, no es sorprendente que los talibanes y otros insurgentes concluyan que se trata de cuándo, no si, las 7.000 tropas estadounidenses restantes (y otras 8.000 soldados) serán retirados.

Una completa retirada de tropas es una posibilidad real, dado el gran escepticismo de Trump por el valor del esfuerzo de los Estados Unidos. Su frustración es comprensible. Más de 2.000 soldados estadounidenses han perdido la vida en Afganistán, y otros 20.000 han sufrido lesiones. La guerra iniciada a raíz de los ataques del 9/11 ha costado más de $ 1 trillón. Es difícil ver cómo 14,000 tropas estadounidenses podrían lograr lo que más de 100,000 no pudieron.

Entonces, ¿por qué no retirar todas las tropas? Una razón es que el gobierno podría colapsar, en cuyo caso, Afganistán podría convertirse nuevamente en un lugar donde los terroristas entrenen reclutas y planeen ataques contra los intereses de los Estados Unidos en todo el mundo y en contra de los Estados Unidos. Por supuesto, incluso si eso sucediera, Afganistán sería un poco diferente de otros lugares donde los terroristas pueden operar sin ser molestados.

Otra razón para no salir de una manera que no esté relacionada con las condiciones en el terreno es que, después de Siria, tal salida arrojaría más dudas sobre la disposición de Estados Unidos a mantener un papel de liderazgo en el mundo. Esto no quiere decir que los Estados Unidos deban permanecer involucrados en Afganistán simplemente porque ha estado involucrado. Pero las percepciones son importantes, y simplemente alejarse llevaría a muchos aliados, no solo en la región, sino también en Asia y Europa, a preguntarse si podrían ser el próximo socio estadounidense en ser abandonado.

La política de Estados Unidos en Afganistán debe ser una que evite los riesgos de una salida rápida e incondicional, pero que también minimiza los costos de permanencia. Para lograr esto último sería necesario recortar las ambiciones estratégicas. Aunque los Estados Unidos y sus socios europeos no pueden esperar ganar la guerra o negociar una paz duradera, debería ser posible mantener vivo al gobierno y continuar la lucha contra los terroristas. Probablemente, hacerlo requiera mantener desplegados unos pocos miles de tropas, continuar proporcionando inteligencia, armas y entrenamiento a las fuerzas afganas y, en situaciones especiales, una disposición y capacidad para intervenir de forma limitada pero directa.

También ayudaría si los Estados Unidos reorientaran y aumentaran su compromiso diplomático. Los esfuerzos actuales se centran en negociar un acuerdo interno con los talibanes. Un enfoque más fructífero podría ser reunir a los seis vecinos inmediatos de Afganistán (que incluyen tanto a China como a Irán, así como a Pakistán) y otros actores, entre ellos Rusia, India y la UE, que tienen una participación en el futuro del país. Ninguno tiene interés en ver a Afganistán convertirse en un refugio para el terrorismo y la producción de drogas.

Esta no es una estrategia para ganar, sino una estrategia para no perder. Puede que no sea lo suficientemente ambicioso para algunos, pero, en Afganistán, incluso los objetivos aparentemente modestos tienen una manera de volverse aspiracionales.